Rafting en aguas bravas en el río sin retorno de Idaho

Cuando vi la pared de agua estallar detrás de la roca a mi izquierda, ya era demasiado tarde. Me arrojaron como un palillo de dientes al río Main Salmon de Idaho.

Sumergiéndome en la poderosa corriente, sostuve el remo y el kayak inflable que había inclinado hasta que aterricé en un lecho de grava poco profundo. Con el insistente río tirando de mis piernas, volteé el kayak, me arrastré y remé hasta la tranquila cala donde los guías del río y mi grupo esperaban.

'Buen auto rescate, Jim', dijo uno de los cinco guías de nuestra tripulación. Otros, incluidos mi esposa y amigos, no fueron tan amables. Ellos simplemente se rieron. Después de todo, el guía había advertido a los otros guías del río que condujeran sus balsas de 16 pies lejos del saliente que me había hecho tropezar mientras negociaba el último grupo de rápidos del día.

Tragar agua del río junto con un humilde pastel fue una lección barata en un viaje que, por lo demás, ofrecía un flotador seguro salpicado de emoción, paisajes deslumbrantes, compañía atractiva y un respeto creciente por el río. Al río Salmon no le importa si se derrama o se enfría mientras sigue su curso. Sin embargo, exige que navegue por sus corrientes en sus propios términos.

Esos términos son simples: este es un río salvaje y sin represas. Fluyendo 425 millas dentro de Idaho, el salmón cae desde elevaciones superiores a 8,000 pies en las montañas Sawtooth hasta 905 pies en su confluencia con el río Snake cerca de la frontera de Idaho-Oregon. Es el río de flujo libre más largo en los 48 estados del Bajo Estado, y atraviesa bosques nacionales y dos áreas silvestres, incluido el río Frank Church de No Return Wilderness, la segunda área silvestre más grande del país en los 48 estados inferiores. El río atraviesa el segundo desfiladero más profundo del continente (Hells Canyon en el río Snake es el más profundo). El cañón de paredes de granito del Salmon, más de 1,000 pies más profundo que el Gran Cañón, se adentra más de una milla en la Tierra por aproximadamente 180 millas.

El Cañón del Río Salmon, a diferencia de las paredes escarpadas del Gran Cañón, ofrece una variedad de paisajes visibles desde el nivel del agua: crestas boscosas que suben al cielo, riscos solitarios y castillos, torres y toboganes fotogénicos. Cuando pueda apartar la vista del río, es posible que vea un borrego cimarrón ágil en las paredes del cañón tachonado de pinos o un águila real flotando en las corrientes ascendentes en lo alto.

El apodo lírico, el río sin retorno, tiene su origen en las realidades de los primeros viajes del río Salmon: podías flotar hacia abajo, pero era casi imposible volver a escalar las aguas rápidas. Hoy en día, los barcos a reacción se encargan de ese problema. Sin embargo, durante más de un siglo después de la llegada de los primeros europeos estadounidenses, los viajes fluviales eran estrictamente de ida. Las paletas de madera, que transportaban cargas pesadas y podían resistir el agua blanca, hicieron el trabajo. Al final de la odisea, las barrenas fueron desmanteladas y utilizadas como madera.



Regresar a casa fue lo último en mi mente cuando mi grupo de seis habitantes de Minnesota llegó a Salmon, Idaho. Salmon es una bulliciosa ciudad fluvial de 3,100 habitantes ubicada a la sombra de la cordillera Bitterroot, al este. Nuestro grupo, junto con otros 13 compañeros de viaje, se reunió con Alison Steen, propietaria de Yellow Jacket River Guides, para nuestra reunión de orientación la noche anterior a nuestra instalación. Las raíces de Alison son profundas en este país; su bisabuelo apostó un reclamo de oro cerca de aquí en la década de 1870 en la actual ciudad fantasma de Yellow Jacket.

Su empresa es una de las 30 empresas de suministro con licencia que atienden a los visitantes en el río Main Salmon, cada una con guías profesionales y comida gourmet. Las familias son bienvenidas y les espera un regalo excepcional: un emocionante viaje en flotador por un río salvaje seguro y con relativa comodidad.

Alison nos dio a cada uno de nosotros una bolsa de noche grande impermeable, una bolsa de día pequeña y un estuche de munición para gafas de sol, protector solar y otros artículos pequeños que querríamos tener a mano. Con el equipo cargado en el autobús a la mañana siguiente, 19 miembros entusiastas del grupo charlaron, bromearon y soñaron despiertos durante el viaje de dos horas hasta Corn Creek Landing, al final de un camino de acceso de tierra.

El conductor del autobús señaló el avance del río más lejano de Lewis y Clark sobre el Salmon. Este fue el lugar donde el Cuerpo de Descubrimiento descubrió que no podían navegar con seguridad el Salmón, por lo que se dirigieron más al norte para encontrar una ruta alternativa al Pacífico.

Después de reunirnos con nuestros cinco guías para la aventura de cuatro noches y cinco días, comimos un almuerzo campestre a lo largo de las orillas del Salmón. Los guías dirigieron el tráfico mientras nos lanzamos para cargar nuestro equipo y asegurarlo en las balsas que esperaban. Desde que estábamos entrando en el área salvaje del río Frank Church de No Return, escuchamos a un guardabosques del Servicio Forestal de los EE. UU. Hablar sobre el campamento 'Leave No Trace' en el desierto, lo que implica inodoros portátiles sellados y empacar la basura para preservar las tierras silvestres, y hacer el El viaje del próximo grupo tan agradable como el nuestro.

Debido a que nuestro grupo era más grande de lo habitual, algunos de nuestros guías fueron empleados por otros proveedores. Los proveedores también comparten equipo entre sí cuando es necesario, lo que se suma a una atmósfera de cortesía profesional en el río.

En el agua, teníamos tres opciones de paseos. Había tres balsas de 16 pies, autovaciantes, impulsadas por remos, que un guía controlaba con dos grandes remos. Una balsa de remo más pequeña de 14 pies requería que sus cuatro a seis pasajeros remaran mientras un guía conducía. Los guías también habían traído dos kayaks inflables (embarcaciones de uno y dos asientos) para cualquiera que quisiera probar suerte. Un quinto guía manejaba una balsa de barrido, que llevaba todo el equipo de campamento.

El Salmón es un río de 'charco y caída', lo que significa que al final de cada rápido hay un charco de agua que se mueve lentamente y lo invita a saltar a nadar. Con temperaturas del aire durante el día entre 85 y 95 grados y el río fresco, las guerras del agua estaban destinadas a estallar.

Entre chapoteos en las piscinas, los guías señalaron los puntos destacados geológicos y contaron historias sobre el río. A veces, íbamos a la playa para realizar caminatas cortas que permitían vislumbrar el pasado de la región: sitios históricos de los primeros asentamientos indígenas Nez Percé y Shoshone, así como granjas, cabañas y minas abandonadas. Una parada implicó una lucha cuesta arriba para llegar a Barth Hot Springs, donde nos turnamos para tomar el sol en el agua relajante. Otro nos llevó al Museo Buckskin Bill, la casa preservada del ermitaño del río conocido por vivir de la tierra y hacer su propia ropa con piel de ciervo. En Campbell's Ferry Pack Bridge, aprendimos sobre el antiguo prospector y personaje local Jim Moore.

En rápidos desafiantes, nuestra caravana flotante se detuvo para planificar nuestro enfoque. Los guías tenían buenos mapas de ríos y experiencia en el Salmón. Sin embargo, a veces exploraban a pie desde la orilla del río para planificar la mejor ruta y evitar obstáculos peligrosos. Por mucho que se divirtieran uniéndose a la diversión de las aguas tranquilas, todos eran negocios en las aguas bravas. El salmón es famoso por sus rápidos de clase III, con nombres como Salmon Falls, Split Rock y Whiplash. Nuestros guías a veces tenían que realizar maniobras complejas en corrientes rápidas, lo que requería un buen control de la balsa en los pasajes estrechos o alrededor de las repisas.

Los rápidos son grandes y estimulantes. Mientras miraba desde debajo de los rápidos, veía un bote de remos sumergirse en un 'agujero' en el que solo se veía la cabeza del guía. Entonces la balsa explotaba a través de una pared de agua, empapando a mis compañeros de viaje que se reían.

En el bote de remos, nuestro guía nos animó a turnarnos para sentarnos en la proa, colgándonos del bote mientras ella gritaba instrucciones de remo a los otros cuatro. Esto fue como montar un caballo salvaje por los rápidos. A veces, una ola nos hacía perder el equilibrio a uno de nosotros, disparando nuestros pies en el aire mientras nuestros brazos, y los de otras vigas, nos empujaban hacia adentro.

Podríamos cambiar de moto acuática en cualquier momento. Algunos preferían montar en uno de los botes de remos y dejar que el guía manejara la balsa mientras se tumbaban al sol. Los botes de remos eran los favoritos de las familias con niños pequeños o de los temerosos de las vigas. Los kayaks eran populares y se usaban casi todos los días. Nuestro grupo de seis prefería el bote de remos donde podíamos trabajar en los rápidos y jugar en las piscinas.

Los guías fueron tan profesionales y divertidos en el campamento como en el río. Tres de las cuatro noches que nuestro grupo acampó en hermosas playas de arena blanca. Mientras los guías preparaban entremeses y comidas gourmet, caminamos, nadamos, pescamos, leímos o disfrutamos de un cóctel o bebida caliente junto a la fogata. Los guías trajeron carpas para los que quisieran. La mayoría de nosotros optamos por dormir en la playa, poniendo nuestros sacos de dormir sobre almohadillas mientras nos quedamos dormidos bajo las estrellas. Viniendo de Minnesota, nos maravilló la falta de mosquitos.

En la tercera noche, llegamos a la playa en China Bar Lodge. Duchas calientes, camas y una cena y desayuno estilo rancho nos esperaban. Más tarde, nos sentamos alrededor de la fogata en la playa mientras el dueño del albergue y dos guías tocaban la guitarra y cantaban. Fue un agradable acompañamiento de la música del río con la bóveda estrellada que se extendía por encima.

El último día completo fue un remo largo y caluroso de 22 millas en aguas mayormente tranquilas. Después de una cena de bistec, espárragos y patatas, llegó el momento de los Juegos Olímpicos. Organizados por los guías, jugamos bochas y Hunker Down, un tira y afloja entre dos personas parados sobre cajas de munición. Lo más destacado fue la lucha de sumo mientras estaba envuelto en almohadillas para dormir. Para cuando las brasas de la fogata se apagaron, la mayoría de nosotros nos habíamos filtrado a la cama.

El siguiente amanecer significó aparejar los botes por última vez y un remo de 12 millas hasta Carey Creek Boat Landing, nuestro punto de partida.

Con una gran cantidad de recuerdos y arena por todas partes, tomamos el autobús con nuestros nuevos amigos a Riggins. Para nosotros, el río sin retorno definitivamente vale la pena un viaje de regreso.

Jim Umhoefer es un escritor y fotógrafo de viajes al aire libre del Sauk Center, Minn.