Las tribus dan la bienvenida a la infusión de dinero en la factura de infraestructura

FLAGSTAFF, Ariz. - Las tribus dieron la bienvenida a una inyección de dinero en el enorme proyecto de ley de infraestructura para expandir la cobertura de banda ancha, reparar carreteras y abordar las necesidades de agua y saneamiento, pero dicen que el cambio real solo vendrá con una inversión sostenida.

El presidente Joe Biden firmó el acuerdo de $ 1.2 billones a principios de esta semana que incluye alrededor de $ 11 mil millones en beneficios para Indian Country, según el Comité de Asuntos Indígenas del Senado de EE. UU. Aproximadamente un tercio de eso, $ 3.5 mil millones, se destinará al Servicio de Salud para Indígenas, la agencia federal encargada de brindar atención médica a más de 2 millones de nativos americanos y nativos de Alaska.

El financiamiento es suficiente para abordar más de 1,560 proyectos en la lista de la agencia de deficiencias de agua y saneamiento en 12 regiones, con un costo estimado de casi $ 2.6 mil millones. Los proyectos en Alaska y la región suroeste que cubren la Nación Navajo, donde muchos miembros tribales viven sin agua corriente y tuberías interiores, colectivamente tienen los precios más altos.

'En estas y otras comunidades tribales, los sistemas de saneamiento y agua potable nunca se construirían porque las asignaciones anuales eran insuficientes para cubrir todas las deficiencias', dijo el miércoles la Junta Nacional de Salud Indígena.

La portavoz del Servicio de Salud Indígena, Jennifer Buschick, dijo que la agencia consultará pronto con las tribus para determinar cómo asignar los fondos.

Otros $ 2.5 mil millones se destinarán a cumplir con los acuerdos de derechos de agua tribales que ya han sido aprobados. El Departamento del Interior no ha especificado qué acuerdos que cuantifican los derechos de las tribus al agua están incluidos. Pero los líderes de la Nación Navajo, que se extiende a partes de Arizona, Nuevo México y Utah, y la Tribu Apache de la Montaña Blanca en el este de Arizona dijeron que esperan beneficiarse de la financiación.

Heather Tanana, quien es navajo y profesora asistente de derecho en la Universidad de Utah, es parte de un grupo que publicó una hoja de ruta el martes sobre cómo el gobierno federal puede avanzar con los fondos de manera efectiva. Incluye la coordinación entre agencias federales, trabajando con tribus y a través de un grupo de trabajo tribal existente.



Los funcionarios de la administración Biden se refirieron repetidamente a un enfoque de 'todo el gobierno' esta semana durante la Cumbre de Naciones Tribales de la Casa Blanca al anunciar acuerdos entre agencias federales sobre derechos de tratados tribales y lugares sagrados.

Tanana, líder de investigación de la iniciativa Tribal Clean Water, dijo que los objetivos y la responsabilidad también deben ser parte de la ecuación, junto con la creación de capacidad para que las tribus operen los sistemas de agua y saneamiento por su cuenta. El grupo de miembros tribales, expertos en agua y organizaciones sin fines de lucro impulsa el acceso al agua potable para las tribus en la cuenca del río Colorado y más allá.

'Todo el gobierno no debería ser simplemente una frase pegadiza', dijo Tanana. 'Es fundamental para llevar el dinero que el Congreso acaba de asignar sobre el terreno y en proyectos reales'.

Construir y mejorar los sistemas de agua y saneamiento tendrá un efecto en cascada en las comunidades tribales y las áreas urbanas donde vive la mayoría de los nativos americanos, mejorará las disparidades de salud y fomentará el desarrollo económico, dijo la Junta Nacional de Salud Indígena. El grupo también dijo que el impulso debería continuar con el Congreso financiando completamente las instalaciones de atención médica que atienden a los pueblos indígenas como parte de la obligación del gobierno federal con las tribus reconocidas a nivel federal.

El senador estadounidense de Colorado, Michael Bennet, quien copatrocinó un proyecto de ley separado para mejorar los sistemas de agua y aguas residuales en el país indio, dijo: 'Este es el primer paso de muchos para reducir esta vergonzosa disparidad y ayudar a garantizar que las comunidades tribales tengan acceso a , agua limpia.'

La senadora estadounidense Lisa Murkowski de Alaska dijo que la financiación de la infraestructura no es intrascendente, pero que está muy atrasada.

`` Han pasado décadas que hemos estado hablando de eliminar el balde de miel y llevar agua potable limpia a las comunidades y sistemas de saneamiento '', dijo, refiriéndose a los baldes revestidos que se usan para recolectar desechos humanos en muchas aldeas nativas de Alaska aisladas que carecen de plomería interior. .

'Un inodoro con cisterna no es mucho pedir hoy en día', dijo Murkowski.

Los líderes tribales le dijeron a la administración de Biden durante la cumbre virtual que apreciaban el dinero en el proyecto de ley de infraestructura, pero señalaron algunos obstáculos potenciales, incluso para las tribus que no tienen los recursos para competir por subvenciones o igualar la financiación.

'¿Por qué las tribus no pueden simplemente recibir la financiación?' dijo Janet Davis, presidenta de la tribu Pyramid Lake Paiute en Nevada. '¿Por qué tenemos que otorgar subvenciones para poder usarlo, de modo que podamos usarlo para que nuestras comunidades estén seguras?'

El presidente navajo, Jonathan Nez, sugirió que las políticas y regulaciones federales se flexibilicen o actualicen para que los proyectos no se detengan. Citó la necesidad de autorizaciones ambientales de dos agencias federales diferentes cuando se construye una carretera o un puente de la Oficina de Asuntos Indígenas de EE. UU. En la reserva.

'Si no se eliminan algunas de las cargas que impiden la inversión en infraestructura, todos nuestros esfuerzos para ayudar a aprobar la ley de infraestructura pueden no conducir al progreso que queremos para nuestra gente', dijo Nez. '¿De qué sirve darnos dinero si las regulaciones hacen que sea casi imposible gastarlo?'

La presidenta de White Mountain Apache, Gwendena Lee-Gatewood, dijo que las diferencias duraderas solo vendrán con inversiones sostenidas para compensar décadas de falta de fondos y negligencia.

'Esperamos que esta administración continúe enfocándose en las necesidades críticas y mantenga el pie en el acelerador en los próximos años presupuestarios', dijo durante la cumbre de dos días que concluyó el martes.

Los funcionarios de la administración de Biden dijeron que trabajarían para abordar las preocupaciones de las tribus.

___

La escritora de Associated Press Becky Bohrer en Juneau, Alaska, contribuyó a esta historia. Fonseca es miembro del equipo de Raza y Etnia de AP. Síguela en Twitter en https://twitter.com/FonsecaAP.