'Team Diarrhea' ayudó al estado a resolver caso de salmonella

En menos de dos semanas, los investigadores del Departamento de Salud de Minnesota rastrearon la fuente de un misterioso brote de salmonela que había dejado perplejos a los funcionarios de salud federales durante dos meses y enfermó a más de 1.200 personas en 43 estados y Canadá.

El culpable: los chiles jalapeños.

Los funcionarios federales se habían centrado en los tomates como la fuente de la salmonela, lo que provocó que los restaurantes y tiendas retiraran los tomates y dañaran gravemente a los productores de tomates en las áreas sospechosas.

Si bien los tomates no han sido aprobados por completo por las autoridades federales, la atención ahora se ha centrado en los pimientos en lo que los funcionarios federales dijeron que fue una gran ruptura en el caso. Un laboratorio estatal genio, los investigadores apodaron 'Team Diarrhea' y un enfoque único para detectar enfermedades contribuyó al avance.

El brote y la incapacidad del gobierno para encontrar la fuente han puesto al descubierto serias fallas en el sistema de seguridad alimentaria de EE. UU., Dicen los expertos.

Los funcionarios de salud de Minnesota se enteraron por primera vez de un brote de salmonela en el estado el 23 de junio. Para el 9 de julio, estaban hablando por teléfono con sus homólogos federales para dejar en claro que no eran los tomates sino los jalapeños la fuente probable, dijo Kirk Smith , jefe de enfermedades de transmisión alimentaria del Departamento de Salud.

Smith dijo que a mediados de junio, los investigadores federales ya habían comenzado a pensar que los tomates no eran los únicos culpables.



Los funcionarios de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) aún no han descartado por completo los tomates. Los datos indican que los chiles jalapeños causaron algunas enfermedades, pero no todas, dijo el portavoz de la FDA, Mike Herndon, en una entrevista por correo electrónico.

En Minnesota, la ruptura se produjo cuando 27 personas que comieron en el mismo restaurante de Twin Cities se enfermaron de la rara cepa de salmonela en el brote nacional.

El lunes, funcionarios federales dijeron que encontraron la misma cepa en un chile jalapeño en un almacén de productos agrícolas gigante en McAllen, Texas, el mismo almacén identificado por los investigadores de Minnesota hace semanas.

'Lo que sucedió en Minnesota debería ser la norma', dijo Mike Osterholm, experto en enfermedades transmitidas por alimentos de la Universidad de Minnesota y asesor de agencias de salud estatales y federales. 'Lo hicieron rápido y eficazmente y pudieron rastrear lo que nadie más pudo rastrear'.

Sospechas sobre los pimientos

Hasta mediados de junio, Minnesota no se vio afectada en gran medida por el brote de salmonela que apareció en abril en Nuevo México y Texas. La salmonela es una infección bacteriana que puede provocar calambres estomacales, fiebre y diarrea.

Cada semana se montan las maletas. Los funcionarios federales, sospechando tomates, advirtieron contra comer la mayoría de los tipos.

Pero Minnesota solo tuvo dos casos, ambos de personas que habían viajado a otros estados.

Entonces, de repente, comenzaron a aparecer casos. Las clínicas deben informar todos los casos de salmonella al Departamento de Salud de Minnesota, que identifica inmediatamente la cepa de las muestras enviadas a su laboratorio altamente sofisticado en St. Paul. El 23 de junio, los técnicos obtuvieron dos casos de la cepa relacionada con el brote de tomate, irónicamente llamada salmonella saintpaul. Luego surgieron siete casos más. 'Era bastante obvio que había un brote', dijo Smith.

Llamó a lo que se conoce en el Departamento de Salud como 'Equipo de Diarrea', en su mayoría estudiantes graduados de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Minnesota que entrevistan a las víctimas de manera extensa.

Para el domingo 29 de junio, dos víctimas nombraron el mismo restaurante de Twin Cities, que Smith se negó a identificar. El lunes, el gerente le dijo a un investigador que había tirado todos los tomates sospechosos semanas antes.

En resumen, no podría provenir de los tomates. Luego, al comparar lo que comían tanto los clientes enfermos como los saludables, los investigadores determinaron que la fuente era una guarnición de jalapeño.

El 30 de junio, Ben Miller, el 'coordinador de rastreo' del Departamento de Agricultura del estado, comenzó a rastrear las raíces de los pimientos sospechosos. Utilizando las facturas de los restaurantes para encontrar el proveedor mayorista, siguió el rastro de los distribuidores de California y Texas. Encontró las fincas que cultivaban pimientos en México.

El 3 de julio, Smith dio a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y a la FDA información sobre los casos de Minnesota y el rastreo de Miller. Smith volvió a llamar el 9 de julio para que pudieran ser muy claros sobre los detalles. La pimienta [en Texas] se recogió el día 11 '. Los funcionarios federales también estaban buscando brotes en dos restaurantes de Texas vinculados a la salsa que usaban jalapeños.

La ventaja de Minnesota

¿Qué hizo que la búsqueda de Minnesota fuera más rápida?

Smith dijo que las investigaciones están centralizadas a nivel estatal. Los CDC y la FDA dependen de los departamentos de salud locales, generalmente a nivel de condado o ciudad, lo que puede causar enormes problemas logísticos.

Minnesota también tiene un laboratorio que puede identificar de inmediato los patógenos hasta su ADN, e investigadores que entrevistan a todas las personas infectadas por salmonela, un promedio de 700 casos por año.

En otros estados, los funcionarios de salud a menudo no siguen un rastro más allá de las fronteras estatales. Miller lo sigue a donde quiera que lo lleve.

'Seguramente habrá preguntas', dijo Osterholm, sobre si las advertencias sobre el tomate 'estaban justificadas por los datos'. En una entrevista reciente, dijo, 'esta investigación del brote de tomate ha rayado en la incompetencia'. Otros expertos han sido igualmente críticos.

Osterholm planea testificar ante el Congreso la semana que viene que el sistema nacional debe tomar como modelo el de Minnesota. Una vez que fue epidemiólogo del estado de Minnesota, fue fundamental en la construcción de su sistema.

La FDA defiende la investigación

Pero Herndon, de la FDA, dijo que la investigación era 'compleja y difícil'. Los productos perecederos generalmente desaparecen antes de que lleguen los investigadores, dijo.

Pero un defensor del consumidor sostiene que la FDA debería tener un mejor sistema de seguimiento. 'La FDA perdió mucho tiempo con los tomates', dijo Jean Halloran, director de política alimentaria de Consumers Union, editor de Consumer Reports. 'Si hubiera una mejor trazabilidad, se habrían dado cuenta más rápidamente de que estaban ladrando al árbol equivocado'.

Al mismo tiempo, dijo, la FDA tenía razón al dar la alarma sobre los tomates, incluso sin pruebas absolutas. 'Este es el peligro de hacer ciencia en público', dijo. 'No siempre es como' CSI ', donde en una hora finalmente obtienes la solución. A veces vas por el camino equivocado durante un tiempo antes de darte cuenta de que tomaste el camino equivocado hace un tiempo.

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