Reseña: 'Cross of Snow', de Nicholas Basbanes

Para un tipo que nunca llegó a Minnesota, Henry Wadsworth Longfellow dejó su huella aquí.

El sur de Minneapolis está salpicado de nombres de lugares (carreteras, escuelas, lagos, parques, vecindarios) tomados de su poema de un libro, 'The Song of Hiawatha'. Adelante, busque la calle Mondamin.

Entonces, cuando indagué en la nueva biografía de Longfellow de Nicholas Basbanes, 'Cross of Snow', que salió este verano, esperaba tener una idea de lo que lo convirtió en un poeta tan influyente en el siglo XIX y digno de ser escrito sobre él. en el 21. Mi primera escuela en el norte de Fargo fue Longfellow, y ahora vivo en el vecindario Longfellow de Minneapolis. Su rostro adorna un mural en mi pub local favorito. Quería finalmente conocerlo.

Y lo hice.

El libro no es tanto una historia literaria (Basbanes dedica relativamente poco tiempo a diseccionar el trabajo de Longfellow), ya que es la historia de una de las primeras estrellas del rock estadounidense, su impacto en una nación que todavía lucha por ponerse de pie y su pasión por dos esposas que ambos murió trágicamente. Basbanes, un ex periodista, se sumerge en cartas y diarios recién desenterrados para mostrar que la vida privada del poeta fue el trampolín de gran parte de su mejor obra.

Durante su vida y después, Longfellow fue aclamado el 'poeta del pueblo' de Estados Unidos, dando voz coloquial a las leyendas que sostuvieron a la joven nación. Sus poemas resonaron entre los estadounidenses como pocos antes; Lincoln lloró cuando escuchó el pasaje, '¡Navega, oh barco del estado! / Navega, oh Unión, fuerte y grande', y Henry Ford trasladó una taberna de Massachusetts de 300 años a su aldea de Dearborn porque se decía que han inspirado a Longfellow. Ilustración de Brock Kaplan / iStock • Star Tribune

Acuñó frases que siguen siendo de uso común: 'El golpeteo de piecitos' y 'Barcos que pasan en la noche', por ejemplo, y 'Las cosas no son lo que parecen'. Pero sufrió una caída en desgracia en el siglo XX, “un despido orquestado” por los modernistas, escribe Basbanes, que lo describieron como trivial y absolutamente convencional. Un profesor de la Universidad de California señaló en 1982 que, en el aula, 'se ríen de Longfellow'.



Este libro está, en parte, claramente destinado a detener la caída del poeta. Basbanes escribe que Longfellow es más relevante que nunca debido a su creencia de que la mejor literatura, sin importar de dónde provenga, tiene un atractivo universal, multicultural, por así decirlo.

Longfellow tenía solo 16 años cuando le escribió a su padre, abogado y ex congresista, que no aspiraba a convertirse en abogado o médico, sino en escritor. Sus extensos viajes a Europa, que emprendió para prepararse para puestos docentes en Bowdoin y Harvard, fueron fundamentales, escribe Basbanes, para su ambición de ser un ciudadano del mundo.

Pero tenía la intención de darle a los Estados Unidos una literatura propia. A mediados de la década de 1850, comenzó a tejer tradiciones nativas históricas en un escenario épico estadounidense en las orillas del lago Superior en Michigan, sobre un mítico jefe ojibwe llamado Hiawatha.

Con la intención de hacer eco de los ritmos de los cánticos nativos, Longfellow mezcló sílabas y acentos a la manera de una epopeya folclórica finlandesa. Se inspiró para el trabajo en un pequeño daguerrotipo que había recibido de una oscura cascada en el territorio de Minnesota llamada Minnehaha, y le dio el nombre a la doncella de Dakota a quien Hiawatha amaba.

En dos años, el poema había vendido 50.000 copias en Estados Unidos. Algunos se burlaron del metro entrecortado, otros arremetieron contra Longfellow por glorificar a los indios y la cultura nativa. Hoy en día, muchos lo culpan por alimentar los estereotipos de 'noble salvaje' que aún persisten. Pero en ese momento y durante las próximas décadas, 'Hiawatha' capturó la imaginación del público lector y de los artistas por igual. Y las cataratas del poema se convirtieron en el primer atractivo de renombre en lo que pronto se convertiría en Minneapolis.

La muerte de la primera esposa de Longfellow, Mary, días después de sufrir un aborto espontáneo, lo dejó afligido. Pero su posterior matrimonio feliz con Fanny Appleton, una deslumbrante socialité de Boston que era su pareja intelectual, proporcionó la piedra angular sobre la que reunió algunas de sus obras más conocidas, como 'Evangeline', 'El cortejo de Miles Standish' y 'Hiawatha'. '

Cuando Fanny murió después de que su vestido se incendiara mientras sellaba un sobre con cera, Longfellow se dejó crecer la barba para ocultar las cicatrices, tanto psíquicas como físicas, talladas en su rostro mientras intentaba salvarla. Podría decirse que su obra más importante en los años que le quedaban no fue su propia poesía, sino la de Dante, cuya 'Divina Comedia' tradujo en una versión que todavía se utiliza. Longfellow nunca publicó el triste soneto que escribió sobre Fanny, 'Cross of Snow', que se encontró en sus papeles después de su muerte.

Parafraseando a Fanny Longfellow, hay muchas cosas en este libro que son legibles pero también muchas que son innecesarias. Basbanes continúa hablando extensamente sobre las propiedades inflamables de los vestidos de crinolina y un asesinato que involucró a un profesor de Harvard que atrajo la atención de Longfellow pero que no tuvo nada que ver con él. Se inyecta repetidamente en la narrativa con pasajes en primera persona que la mayoría de los biógrafos relegarían a las notas al pie.

Pero no importa. Basbanes claramente conoce a su hombre y hace un buen caso de que se merece el renombre que llevó a Fargo, Minneapolis y casi todas las aldeas estadounidenses en su día a nombrar una escuela para él. 'Si sabemos algo sobre Henry Wadsworth Longfellow, es su convicción de que la vida es preciosa y debe ser atesorada', escribe Basbanes. Eso es lo que recordaré la próxima vez que vea a Henry en la pared de Longfellow Blue Door y le levante mi taza de Day Tripper.

Cruz de nieve
Por: Nicholas A. Basbanes.
Editor: Alfred A. Knopf, 461 páginas, 37,50 dólares.