No hay respuestas claras mientras los habitantes de Minnesota se preparan para varios días de cielos humeantes

Brenda Kemmerick estaba a solo minutos de su caminata matutina el sábado en Minneapolis cuando olió el aire humeante de los incendios forestales canadienses, lo que la llevó a ponerse una máscara que había usado anteriormente para protegerse del COVID-19.

'Por lo general, no habría estado usando una máscara afuera como esta', dijo Kemmerick mientras caminaba por Lakeview Terrace Park en Robbinsdale. 'Estás respirando un poco más pesado y esas partículas, dicen, entran allí'.

La gente de Minnesota se preparó nuevamente el sábado ante la inquietante idea de que simplemente salir al exterior podría ser peligroso para su salud, ya que una sofocante manta de aire lleno de hollín de los incendios forestales canadienses continuaba flotando sobre el estado.

Mientras un alerta de calidad del aire permanecerá en vigor hasta el mediodía del martes, el meteorólogo del Servicio Meteorológico Nacional Eric Ahasic predijo que la calidad del aire mejorará el domingo por la mañana. Pero esa mejora puede no durar mucho.

HCMC estaba viendo un aumento en los pacientes que llegaban con dificultad para respirar, dijo John Gallagan, gerente del Laboratorio de Cuidado Respiratorio y Función Pulmonar. 'No podría decirte un porcentaje', dijo. 'Pero hemos estado ocupados de todos modos, y esto solo nos está creando más negocios'.

Gallagan dijo que el riesgo es mayor para las personas mayores y los niños, y para cualquier persona con enfermedades cardíacas o pulmonares como asma, enfisema o enfermedad pulmonar obstructiva crónica. Esas personas deben minimizar el tiempo que pasan al aire libre y llevar un inhalador o usar un nebulizador, dijo.

El humo fue la causa de algunas llamadas al Departamento de Bomberos de Minneapolis, dijo el jefe Bryan Tyner, de personas que se quejaban del olor inusual. El teniente de la Patrulla Estatal Gordon Shank dijo que los conductores deben aumentar la distancia de seguimiento y encender las luces delanteras cuando el humo afecte la visibilidad.



En Canadá, se reportaron 120 incendios hasta el sábado por la tarde en el noroeste de Ontario, y al menos 29 no están bajo control, según Chris Marchand, portavoz del centro de manejo de incendios en Dryden, Ontario.

No solo ha habido más incendios hasta la fecha esta temporada en esa parte de Ontario (843, en comparación con el promedio de 10 años hasta la fecha de 572), sino que han sido más grandes y generaron más humo, dijo. Más de 1,5 millones de acres se han quemado en el noroeste de Ontario, casi cuatro veces más de lo habitual.

Las lluvias irregulares en Ontario y Manitoba el viernes por la noche hicieron poco para detener el humo de los incendios forestales al norte de la frontera, y el pronóstico a corto plazo no es alentador. 'Hasta que las profundidades del subsuelo se empapen lo necesario, vamos a mantener el status quo aquí', dijo Marchand.

Los funcionarios dijeron que esperan que el humo de los incendios canadienses continúe soplando hacia el estado el domingo y recircule de lunes a martes bajo un sistema de alta presión. Los vientos del sur deberían sacar el humo el martes.

Ryan Stauffer, investigador de contaminación del aire de la NASA, dijo que el humo que envuelve a Minnesota es notable por su proximidad al suelo, así como por otras cualidades. El jueves, un día en que muchos residentes del área metropolitana notaron el humo más denso, las partículas de aire peligrosas, aquellas con un diámetro menor a 2.5 micrones, se registraron en el nivel más alto desde que comenzó la recopilación de datos en 1999, dijo.

'No podías ver 200 yardas'

Si bien algunas actividades al aire libre continuaron según lo planeado en el área metropolitana, muchas personas pensaban dos veces antes de pasar mucho tiempo al aire libre. Otros, como Kemmerick, estaban ajustando sus rutinas diarias.

El Festival de Arte Loring Park hizo su regreso después de ser cancelado el año pasado debido a la pandemia. Cientos iban de tienda en tienda mirando pinturas, esculturas y joyas. 'La gente está emocionada de salir', dijo Sue Holmquist de Northfield, que vendía cerámica.

Ella y su esposo, Chris, estaban felices de estar en las Ciudades Gemelas, donde dijeron que el cielo estaba más despejado que en su casa en el campo de Northfield. 'Esto es más azul de lo que hemos visto en días', dijo Sue Holmquist.

En el Parque Regional Theodore Wirth, decenas de personas jugaban golf y recorrían los senderos para bicicletas de montaña. El humo no molestó a Sam Olson, residente de Minneapolis, que andaba en bicicleta de montaña con su hijo, pero dijo que sí afectó a la familia a principios de semana.

Tuvieron que salir temprano de su cabaña al sur de la frontera canadiense porque 'el humo era tan denso que no se podían ver 200 yardas y olía a fogata', dijo Olson, quien tiene asma.

Jesse Berman pospuso los planes de ir en bicicleta con sus hijos este fin de semana. 'No quiero estar ahí afuera y que mis hijos respiren aire humeante durante un período prolongado de tiempo', dijo Berman, profesor asistente de ciencias de la salud ambiental en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Minnesota.

Los adultos jóvenes y sanos probablemente pueden pasar tiempo al aire libre sin síntomas más allá de la tos o la garganta irritada, dijo Berman. Pero deben evitar las actividades extenuantes que provocan una respiración pesada, que atrae más partículas hacia los pulmones y el torrente sanguíneo.

Recomienda que las personas permanezcan en el interior tanto como sea posible.

'Los sistemas de aire acondicionado y HVAC realmente hacen un buen trabajo al filtrar las partículas [de humo]', dijo. 'Trate de evitar abrir las ventanas más tarde en la tarde en el calor del día'.

Perspectiva de verano

Las personas con COVID también corren un riesgo adicional, junto con las que fuman o usan sustancias químicas inhaladas, dijo Gallagan. Una máscara de tela de dos capas del tipo que se usa para proteger contra el COVID puede proteger los pulmones del humo al aire libre, dijo.

La investigación aún está en curso, pero es posible que aquellos que han tenido COVID sean más vulnerables al humo de los incendios forestales. Los expertos están recopilando información sobre los efectos a largo plazo del virus.

'Todavía estamos en los inicios de esto para ver cómo se ve en el otro lado', dijo Gallagan. 'Desafortunadamente, no tenemos una respuesta realmente clara en este momento'.

Según Ahasic, hasta que los incendios forestales en el oeste y Canadá disminuyan, el humo permanecerá durante el verano. 'Tendremos que ver cómo va a medida que avanzamos [esta] semana', dijo.

El redactor de planta Patrick Kennedy contribuyó a este informe, que incluye material del Washington Post.

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