El nuevo edulcorante de Cargill apunta al gigante mercado mundial de las colas

Una de las mayores innovaciones de Cargill de la última década está siendo sometida a una prueba importante en Argentina.

Una nueva Coca-Cola 'media en calorías' que se lanzó recientemente allí utiliza la marca Cargill del sustituto del azúcar stevia, que se extrae de la hoja de un arbusto y se considera un edulcorante natural sin calorías.

El producto de Cargill, llamado Truvia, ya es un éxito en el mercado de edulcorantes en paquete y ha avanzado en bebidas no carbonatadas como jugos y té listo para beber.

Pero todavía tiene que romper el negocio de las bebidas a lo grande, en particular el gigantesco mercado de las bebidas carbonatadas.

“Truvia ha funcionado muy bien como edulcorante de mesa, pero sus mejores días en bebidas aún están por delante”, dijo John Sicher, editor de Beverage Digest. 'La industria no va a conocer el potencial real de la stevia en los refrescos carbonatados hasta dentro de dos o tres años'.

Pero la industria tendrá una buena muestra del potencial de la stevia con el lanzamiento en Argentina de 'Coca-Cola Life', la primera vez que Coca-Cola Co. ha utilizado el edulcorante en su producto estrella.

La stevia es un ingrediente relativamente nuevo, que recibió la luz verde de los reguladores alimentarios federales hace unos cinco años. El edulcorante sin calorías se deriva de la planta de stevia, que es originaria de América Latina pero también se cultiva en Asia.



El atractivo de la stevia es simple: no es un edulcorante artificial, por lo que tiene un halo saludable, dicen los analistas de la industria.

'Está más en línea con los valores que los consumidores buscan hoy en día: consumo saludable', dijo Larry Finkel, director de investigación de alimentos y bebidas en MarketResearch.com.

Aún así, una demanda presentada en Hawái el mes pasado contra Cargill cuestiona la naturalidad de Truvia, una de varias demandas contra los fabricantes de alimentos envasados ​​por reclamos 'naturales'. Cargill dijo que planea 'defender agresivamente la demanda'.

Cargill desarrolló Truvia en asociación con Coca-Cola, con sede en Atlanta, y Coca-Cola la usa hoy en al menos 45 productos en 15 países, a menudo mezclándola con otros edulcorantes.

PepsiCo Inc. está utilizando stevia en la versión australiana de su Pepsi Next de calorías medias. Los refrescos con calorías medias tienen un nivel de calorías a medio camino entre las bebidas sin calorías y los productos con muchas calorías.

Cargill, con sede en Minnetonka, vende Truvia directamente en el mercado de edulcorantes en paquete, un negocio que genera más de $ 100 millones en ventas.

Truvia es el segundo edulcorante en paquete más grande con el 13 por ciento del mercado para el año que termina el 14 de julio, según IRI, una firma de investigación de mercado que rastrea las ventas en las tiendas de comestibles convencionales. Splenda fue líder con una participación del 37 por ciento.

Pero Truvia fue el único de los principales edulcorantes de mesa de marca que mostró algún crecimiento en las ventas en Estados Unidos el año pasado, según IRI.

“Este no es solo un fenómeno de EE. UU.”, Dijo Matthew Jacobs, gerente de desarrollo comercial de Cargill para Truvia. El producto de mesa ahora está disponible en otros siete países y Cargill planea lanzarlo en India y Brasil el próximo año.

Como ingrediente, la stevia “funciona bien en jugo y té”, dijo Jonas Feliciano, analista del investigador de mercado Euromonitor International. 'Pero todavía está realmente en su etapa incipiente en las bebidas'. Bebidas particularmente carbonatadas.

Si bien las ventas de refrescos han estado cayendo a medida que aumentan las preocupaciones por la obesidad, las bebidas carbonatadas todavía comprenden uno de los mercados de alimentos envasados ​​más grandes con alrededor de $ 21 mil millones en ventas anuales, según el investigador de mercado Nielsen.

Pero las bebidas carbonatadas, particularmente las colas, son más complejas en cuanto a la aplicación de stevia como edulcorante, dijo Melanie Goulson, científica principal en alimentos de Cargill.

“Los desarrolladores de productos han necesitado tiempo para descubrir cómo usar el ingrediente”, dijo Goulson. 'Nadie aprendió a usar stevia en la escuela de ciencias de la alimentación'.

Un desafío clave es enmascarar el regusto a regaliz que la stevia puede impartir. Coca-Cola ha realizado varias pruebas con stevia en bebidas bajas en calorías como Sprite Green y Sprite Select y Fanta Select.

Sprite Green tuvo una distribución limitada y duró desde 2008 hasta aproximadamente 2010. Sprite Select y Fanta Select fueron 'probados en los Estados Unidos', y Coke está evaluando actualmente si los dos refrescos 'apoyan nuestra marca y necesidades comerciales', dijo la compañía en un respuesta escrita al Star Tribune.

En Francia, la empresa lanzó en marzo de 2012 Sprite y Nestea endulzados con una combinación de stevia y azúcar. Las bebidas tienen un 30 por ciento menos de calorías de las que tenían antes de la reformulación y 'están funcionando bien', dijo Coke.

Lo más importante es Coca-Cola Life, que se lanzó el 26 de junio en Argentina. Es la primera cola baja en calorías de Coca-Cola endulzada con stevia y azúcar. Coca-Cola Life tiene 64 calorías en 12 onzas, en comparación con las 140 calorías de Coca-Cola estándar. Está pensado como un complemento de otros productos de Coca-Cola, no como un reemplazo.

'Es una opción única y de gran sabor para quienes buscan bebidas con menos calorías y es el último ejemplo de nuestro compromiso global de ofrecer opciones más reducidas, bajas y sin calorías', dijo la compañía en un comunicado.

¿Por qué lanzarse en Argentina? Coca-Cola dijo simplemente que hay una fuerte demanda del consumidor en Argentina por una bebida endulzada naturalmente con menos calorías.

Feliciano de Euromonitor dijo que Argentina es un buen lugar para comenzar con Coca-Cola Life. Argentina tiende a ser más consciente de la salud que gran parte de América Latina, dijo. Y 'especialmente en América Latina, los consumidores desconfían mucho de los edulcorantes artificiales'.