Nature Conservancy ampliará los humedales protegidos para salvar las tortugas de Minnesota

Un pequeño equipo de conservacionistas ha pasado los últimos seis meses recolectando semillas de algunas de las plantas y pastos más raros de las praderas en Minnesota, todo en un intento por salvar un grupo cada vez más pequeño de tortugas.

Las semillas ayudarán a convertir un antiguo campo de cultivo en la pradera abierta y arenosa que alguna vez fue, expandiendo las áreas de anidación de la tortuga de Blanding amenazada.

'Es una de las poblaciones más grandes que quedan en nuestro estado, pero ha sufrido en los últimos años', dijo Eric Chien, administrador de campo de la organización sin fines de lucro Nature Conservancy, que está restaurando la propiedad de 160 acres.

The Nature Conservancy ha puesto sus ojos en el campo durante años. Se encuentra en el sureste de Minnesota, cerca de Kellogg, entre humedales protegidos y dunas de arena, en medio de lo que se ha convertido en uno de los últimos puestos para la tortuga de Blanding en el estado.

Las tortugas de Blanding son más grandes que las tortugas pintadas más comunes y tienen un aspecto menos feroz que las tortugas mordedoras. Tienen conchas en forma de casco, barbillas amarillas y alguna vez se encontraron en todo el Medio Oeste y el este de los Estados Unidos.

Sus poblaciones disminuyeron rápidamente a medida que se perdieron los humedales, y ahora sobreviven principalmente en pequeñas áreas de Minnesota, Nueva Inglaterra y Canadá.

Durante décadas, una población relativamente fuerte había sobrevivido en los humedales que rodean el lago McCarthy, aproximadamente a una milla de los lugares ideales para anidar en las dunas de arena en la confluencia de los ríos Mississippi y Zumbro.



Cada primavera, alrededor de 1,000 tortugas anidantes, algunas de hasta 70 años, salían de los humedales de McCarthy, cruzaban campos de maíz y se escondían en las dunas de arena para poner sus huevos. Un poco más tarde, decenas de miles de crías, probablemente guiadas por la línea de árboles, intentarían hacer el viaje de regreso.

Pero para 2019, la población se redujo a unas 300 tortugas anidando.

Uno de los mayores problemas y amenazas es que la concurrida County Road 84 atraviesa esa migración, dividiendo los humedales de las dunas de arena, dijo David Ruff, gerente de proyectos de conservación de Nature Conservancy.

'Esa carretera es un peligro evidente en términos de atropellamientos', dijo. Pero también los expone tanto a los depredadores como, potencialmente, a los cazadores furtivos. Cuando están por ese camino, están a la intemperie.

La tierra restaurada estará en el lado del humedal de la carretera, proporcionando a las tortugas un lugar para anidar sin necesidad de cruzar el tráfico hacia las dunas de arena.

'Se llena un pequeño agujero fragmentado en este complejo general', dijo Ruff. 'Siempre es bueno tejer las tierras naturales para la conectividad'.

Ruff dijo que aún no está claro exactamente por qué la población de Blanding se redujo de aproximadamente 1,000 a aproximadamente 300 en el lapso de unos pocos años.

Todas las especies de tortugas de Minnesota han estado disminuyendo durante varios años, según el Departamento de Recursos Naturales del estado y la Universidad de Minnesota. Algo de eso se atribuye a la pérdida de hábitat y a las inundaciones primaverales más frecuentes que pueden destruir los nidos. Los depredadores, como los mapaches que comen huevos y crías, también han aumentado.

Pero el zoológico de Minnesota y el Departamento de Transporte del estado han descubierto que los automóviles son particularmente destructivos para las poblaciones de tortugas porque matan a las hembras maduras que ponen huevos. La gran mayoría de las crías de tortugas mueren en estado salvaje mucho antes de alcanzar la edad reproductiva. Las poblaciones dependen de los pocos que sobreviven hasta la edad adulta para seguir sobreviviendo durante décadas, poniendo cientos de huevos cada primavera para producir un puñado que vivirá lo suficiente para reemplazarlos.

The Nature Conservancy entregará la tierra restaurada al estado para que la administre como parte del Área de Manejo de Vida Silvestre de McCarthy Lake. Pero no antes de que complete uno de los intentos de restauración más intensivos de la zona.

En lugar de utilizar cosechadoras para recolectar semillas de unas pocas docenas de plantas, la organización ha estado recolectando manualmente semillas de más de 140 especies de plantas que florecen en diferentes épocas del año. Muchas de esas plantas provienen de las dunas de arena que rara vez se encuentran en ningún otro lugar del estado, dijo Chien. Se plantarán este otoño, idealmente justo antes de la primera nevada, lo que presionaría las semillas en el suelo y las protegería del viento y los pájaros, dijo.

'Es una comunidad de plantas de pradera única debido a las dunas y los suelos arenosos', dijo. 'Y hemos aprendido de otros proyectos que las restauraciones más resistentes y productivas son las que imitan las praderas no perturbadas, con especies que florecen y producen semillas durante toda la temporada'.

Greg Stanley • 612-673-4882