Muffuletta, una de las comidas favoritas de St. Paul, cerrará después de una carrera de 40 años

En 1977, dos amigos decidieron, en un acuerdo de apretón de manos, abrir un restaurante que bautizaron como Muffuletta (2260 Como Av., St. Paul, 651-644-9116, muffuletta.com ).

'No teníamos idea de lo que estábamos haciendo', dijo Phil Roberts riendo, refiriéndose a él mismo y al socio comercial Pete Mihajlov. 'Nos gustaba salir a comer, ese era el alcance de nuestro conocimiento sobre restaurantes'.

Algo obviamente hizo clic, porque su asociación se convirtió en Parasole Restaurant Holdings, el poderoso operador de Manny's Steakhouse, Chino Latino, Salut Bar Americain y otras propiedades.

¿Pero su bebé? Siempre fue el acogedor restaurante al que le pusieron el nombre de un sándwich inventado en Nueva Orleans. Ahora ha llegado el momento de cerrar Muffuletta.

'Hemos mantenido 'Muff' abierto durante más tiempo del que deberíamos', dijo Roberts. “Lo hemos mantenido abierto por razones puramente emocionales, porque nos hemos unido al vecindario. Fue una decisión difícil. Pero no hemos ganado dinero aquí en mucho tiempo. Nuestro contrato de arrendamiento finaliza en diciembre y hemos decidido no renovarlo '.

Otro factor fue el futuro cercano no tan brillante. Como Avenue está cerrada y en construcción a una cuadra hacia el este.

'Y el próximo verano, toda esta calle será destruida por completo', dijo Roberts. 'Pensamos que era mejor salir con una nota alta'.

Así como él y Mihajlov vieron una oportunidad en lo que había sido el Lamplighter Inn, Roberts confía en el potencial futuro de la dirección.

'Con suerte, llegará una nueva generación y tomará nuestro lugar', dijo Roberts. Un joven turco que quiere poner su nombre en la puerta y darle una oportunidad. Pero para nosotros, es solo el momento '.

El restaurante y su menú ecléctico fueron pioneros en muchos sentidos. Su terraza soleada no solo fue uno de los primeros patios de la región, sino que Muffuletta demostró ser un modelo a seguir para el movimiento de restaurantes de vecindario que disfrutamos hoy.

'En esta sala, hemos tenido propuestas de matrimonio y discusiones de divorcio, funerales, bodas, celebraciones de cumpleaños y aniversarios y gente a cenar un martes', dijo Roberts. 'Cuando no estoy deprimido por el cierre, creo que, de alguna manera, hemos mejorado la calidad de vida en este barrio. Eso es lo que me hace sentir bien.

Es el segundo cierre del año de la empresa. Mozza Mia, su pizzería Edina, quedó a oscuras en marzo.

En cuanto a los empleados de Muffuletta, 'vamos a tratar de cuidarlos en todo el sistema', dijo Roberts. 'Mucha gente va a aterrizar de pie. Y estoy agradecido por los cientos y cientos de meseros, cocineros y lavaplatos que se preocuparon por el lugar durante todos estos años y mantuvieron altos sus estándares '.

El último día del restaurante es el 11 de noviembre.

'Va a dejar un gran vacío en mi vida, eso es seguro, y estoy triste', dijo Roberts. Pero es como dijo el Dr. Seuss: 'No se entristezca porque se acabó; alégrate de que haya sucedido '.