Las farmacias familiares e independientes de Minnesota luchan por sobrevivir

Cuando Bob Sample cerró su farmacia en Grand Marais en septiembre, dejó un gran vacío en el sistema de atención médica de la ciudad del norte de Minnesota. La farmacia más cercana estaba a 50 millas en Silver Bay.

Sample's fue la segunda farmacia que cerró en Grand Marais en la última década. Ninguno de los dos pudo hacer que la economía funcionara.

'Muerdes la bala hasta que no puedes soportarlo más', dijo Sample. “Pedí prestados $ 200,000 para mi casa y ya no está. A los 72 años, tuve que preguntarme si sigo perdiendo dinero o voy a trabajar para CVS, Walgreens, un hospital o lo dejo todo junto ”.

La misma historia se está desarrollando en todo Minnesota. El estado ha perdido el 30% de sus pequeñas farmacias de propiedad independiente, más que cualquier otro estado entre 2010 y 2019, según una encuesta de la Asociación de Administración de Atención Farmacéutica.

La pérdida de farmacias independientes de servicio completo se extiende desde algunas áreas de bajos ingresos de Minneapolis y St. Paul hasta ciudades como Clara City, Ulen, Harmony, Fertile, Adrian, Dassel, Howard Lake, Pine Island, Rockford y Maple Plain.

La pérdida es otro golpe para la atención médica rural en Minnesota. ALEX KORMANN • alex.kormann@startribune.com Teague Alexy, izquierda, un mensajero de Dash Express, entregó cajas de medicamentos a Mike Krussow, un representante de acceso a medicamentos de Sawtooth Mountain Clinic en Grand Marais, una ciudad sin un servicio de farmacia.

“Tenemos uno de los grupos demográficos más antiguos del estado”, dijo Jay Arrowsmith DeCoux, alcalde de Grand Marais. “La gente está conteniendo la respiración en esto. Definitivamente están preocupados '.



Grand Marais trabajó con Sawtooth Mountain Clinic, que se negó a comprar la farmacia de Sample, para implementar un servicio de mensajería desde Silver Bay que comenzó en septiembre.

'Hasta que pusimos en marcha el servicio de mensajería el 1 de septiembre, había mucha ansiedad por parte de los residentes del condado de Cook debido a la cantidad de llamadas telefónicas recibidas', dijo Kate Surbaugh, directora ejecutiva de Sawtooth Mountain Clinic.

Se espera que una farmacia interna abra en enero en la clínica, pero a Sample le preocupa que a ella también le resulte insostenible un mercado pequeño.

Los residentes en otras ciudades pequeñas conducen a otra comunidad a una cadena de farmacias o tienen acceso a una telefarmacia en la que hablan con un farmacéutico externo por video.

Problema complicado

Las razones detrás de la disminución del número de farmacias independientes son complicadas. Grandes cadenas como CVS, Walgreens o Walmart han consolidado muchos negocios. Y los administradores de beneficios de farmacia (PBM, por sus siglas en inglés), que utilizan muchos planes de seguro, hacen que sea más económico comprar en ciertos minoristas o por correo. La última competencia proviene de las farmacias en línea.

La larga historia de Minnesota con HMO como HealthPartners y Medica también expulsó a muchos independientes, dijo Stephen Schondelmeyer, profesor de economía farmacéutica en la Universidad de Minnesota.

“Cuando los sistemas de salud como HealthEast y Essentia entraron en la farmacia minorista, parecía que eran farmacias comunitarias, pero no eran de propiedad independiente”, dijo. 'Estos sistemas de salud y PBM empujan a sus pacientes a sus propias farmacias'.

Muchos expertos esperan que la pérdida empeore.

'Me preocupa que dentro de 10 años ya no tendremos farmacias locales independientes', dijo el senador estatal John Marty, DFL-Roseville.

Marty ha intentado durante mucho tiempo reducir los costos farmacéuticos en el estado.

Se asoció con la Minnesota Senior Federation para hacer viajes en autobús a Canadá hace 20 años. Más recientemente, intentó sin éxito aprobar un proyecto de ley que protegía a los farmacéuticos de verse obligados a realizar pedidos por menos de lo que pagan para adquirir los medicamentos.

Compromiso de pueblo pequeño

Deborah Keaveny, copropietaria de Keaveny Drug en Winsted, aproximadamente a una hora al oeste de Minneapolis, dijo que recibe cartas de CVS Health o Walgreens para comprar su farmacia dos veces al año.

'No están interesados ​​en hacerse cargo de una farmacia en una ciudad del tamaño de Winsted', dijo. 'Comprarían los archivos de mis pacientes y los remitirían al CVS, Walgreens o al pedido por correo más cercano'.

Así que, obstinadamente, se queda quieta. Dijo que trabajará con los pacientes en la fijación de precios, incluidos los descuentos por pago en efectivo, que a veces es menor que el copago del seguro. Su farmacia también ofrece entrega a domicilio cinco días a la semana.

Keaveny cree que ha perdido algunos negocios debido a que los PBM alientan a los pacientes a que envíen sus recetas por correo y sugieren que podría ser más seguro en la era del COVID-19.

Los precios netos de los medicamentos, que representan el aumento de los descuentos del fabricante, incluidos los reembolsos, las tarjetas de cupón y los descuentos 340B, aumentaron en un 60% entre 2007 y 2018, según un estudio del Journal of American Medical Association.

Keaveny y otros farmacéuticos independientes están tratando de combatir la percepción de que las grandes cadenas de tiendas ofrecen precios más competitivos en las recetas.

Varias encuestas, incluidas las de Consumer Reports y el Coalición Nacional de Cobertura de Recetas , descubrió que los medicamentos, en particular los genéricos, son aproximadamente un 50% más caros en CVS y Walgreens que en Walmart, Costco, supermercados y farmacias independientes.

Reducir el costo de los medicamentos para los consumidores es una misión principal de los PBM, y los farmacéuticos de Minnesota dijeron que las organizaciones han reducido los márgenes de ganancia para las farmacias como resultado.

Mike Underwood, propietario de Capitol Pharmacy en St. Paul desde 1999 hasta que la cerró en 2018, dijo que los reembolsos se han reducido drásticamente en los últimos años, lo que ha provocado que algunos no puedan obtener ganancias.

“Estaba perdiendo alrededor de $ 10,000 al mes”, dijo. “Estaba en negación al principio. Estábamos tan ocupados. ¿Cómo podríamos estar ganando menos dinero? '

Los PBM también tenían requisitos para la gestión de pacientes y cobrarían a las farmacias cuando los pacientes no cumplieran, por ejemplo, no surtir recetas preventivas.

Aunque hay más de 100 PBM, tres de las más grandes controlan el 80% del mercado: OptumRx, con sede en Eden Prairie, propiedad de UnitedHealth Group; Express Scripts de Cigna; y Caremark propiedad de CVS Health y Aetna. Los PBM de Minnesota también incluyen Prime Therapeutics en Eagan.

“Nuestro trabajo es bajar los precios y alinearnos con el consumidor”, dijo Jarrod Henshaw, oficial de relaciones industriales de Prime Therapeutics en Eagan. “Existe una tensión competitiva para [las farmacias] en la gestión de los costos de los medicamentos. Hemos sido muy eficaces en eso '.

Pero el sistema no es necesariamente más barato para el consumidor, dijo Schondelmeyer, profesor de la U.

“A veces, los PBM se pagan a sí mismos oa sus propias farmacias más de lo que pagan a los independientes y, en esencia, los llevan a la quiebra”, dijo.

El PBM Caremark, propiedad de CVS Health, empuja a los clientes a CVS y pedidos por correo especializados. Prime Therapeutics dirige a los pacientes a Walgreens.

Los representantes de PBM dijeron que a pesar de que se retuercen las manos en Minnesota, el número de farmacias independientes está creciendo en la mayoría de los estados, según su encuesta .

La encuesta de la Asociación de Administración de Atención Farmacéutica encontró que la cantidad de farmacias independientes en todo el país creció en más de 2600 tiendas entre 2010 y 2019.

Modelo roto

Sin embargo, los farmacéuticos de Minnesota que en años pasados ​​vendían sus negocios a colegas más jóvenes se están dando cuenta de que el modelo parece estar tan desactualizado como una fuente de refrescos de farmacia.

'¿Cómo podría venderle a alguien que mirara los libros y se diera cuenta rápidamente de que estaba perdiendo dinero?' dijo Underwood, quien terminó vendiendo su lista de pacientes a Walgreens.

Cheng Lo, propietario de Phalen Family Pharmacy en St. Paul’s Hmong Village, esperaba que sus hijos también se convirtieran en farmacéuticos. Ya no.

“Cuando comencé en el negocio hace 20 años había escasez de farmacéuticos”, dijo. “Ahora las cadenas están reduciendo la cantidad de graduados de farmacia que contratan y muchos estudiantes están luchando por encontrar trabajo. Les dije a mis hijos que no '.

Clara City, a unas dos horas al oeste de Minneapolis, no ha tenido un farmacéutico en siete años. Los residentes deben usar el pedido por correo o conducir de 20 a 30 minutos hasta Montevideo o Willmar.

'Ya tenemos una tienda con espacio para una farmacia y estamos buscando activamente', dijo el alcalde Gary Nelson. 'Tenemos una comunidad más antigua y les encantaría una farmacia, pero todavía no hay compradores'.

Soluciones a corto plazo

Ciudades como Harmony y Baudette han adoptado telefarmacias donde los técnicos de farmacia preparan recetas y las envían para que se surtan fuera del sitio.

El asesoramiento al paciente por parte del farmacéutico se realiza mediante videoconferencia.

Keaveny, la farmacéutica de Winsted, está decidida a defender a sus pacientes.

Es miembro de la junta directiva de Pharmacists United for Truth and Transparencia, que recientemente envió una carta de recomendación a la Casa Blanca con la esperanza de nivelar el campo de juego para las farmacias independientes.

'Hay momentos en que estoy desanimada y deprimida por cómo nos trata la industria, pero no voy a renunciar a la lucha y no estoy lista para cerrar o vender', dijo.