Viajero del Medio Oeste: búsqueda de fósiles en Devonian Gorge de Iowa y cinco sitios regionales más

Nuestro próximo destino en Iowa comenzó como lo hacen muchos. Grumbles. Rollos de ojos. Gemidos dramáticos.

Cualquier cosa remotamente excitante es como ofrecer a los adolescentes una menta estrellada que encontraste debajo del asiento del automóvil en lugar de una bolsa gigante de Takis. Es cierto que 'Devonian Fossil Gorge' carece de la chispa de 'parque de trampolines'.

Afortunadamente, tenía el instinto de mi lado. A mis hijos les gustan las cuevas y las rocas frescas. Un viaje al Mammoth Site de Dakota del Sur y una excavación de dinosaurios en Thermopolis, Wyoming, figura entre nuestras mejores aventuras familiares. De ninguna manera me perdería ver esta atracción intrigante, científica y gratuita.

los Garganta de fósiles devónicos se encuentra cerca de un área de recreación y campamentos en el lado sur del lago Coralville, creado después de que el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU. represó el río Iowa cinco millas al norte de Iowa City y Coralville. Las devastadoras inundaciones de 1993 crearon el desfiladero cuando el río creció más de 4 & frac12; pies por encima del aliviadero de la presa y arrancó todo a su paso, revelando los fósiles una vez que el agua retrocedió.

'¡Encontré uno! ¡Ven mira!' vino el comentario emocionado y rápido de dos jóvenes de 14 años que no querían salir de la minivan en el centro de visitantes. Incluso nuestros ojos inexpertos podrían encontrar tesoros en este juego de 'Veo, veo' prehistórico. Estudiamos intrincados patrones hexagonales dejados por corales coloniales, tallos tubulares de crinoideos ('lirios marinos'), espirales de corales cuernos y crestas de braquiópodos en forma de concha de peregrino incrustadas en calizas de color gris claro y paredes cortas.

Los fósiles se habían vuelto más difíciles de ver hasta que una segunda inundación en 2008 envió agua sobre el aliviadero nuevamente, rastreando fósiles antiguos y exponiendo otros nuevos, dijo Nicholas Thorson, un especialista en recursos naturales de la presa. Los corales, los lirios marinos y los braquiópodos dejaron patrones intrincados en la roca en un antiguo mar poco profundo.

Los fósiles ayudan a reconstruir la vida en la Tierra durante la “Era de los peces” del Devónico, hace más de 375 millones de años, mucho antes que los mamíferos terrestres o los dinosaurios. El planeta tenía sólo dos supercontinentes, las Montañas Apalaches se estaban formando y 'Iowa era un mar cálido y poco profundo', dijo Thorson.



Calculó la profundidad del mar entre dos y tres metros, lo suficientemente poco profunda para que los 'lirios marinos' que filtran el plancton y las plantas crezcan y salgan del agua como en un vasto humedal, pero lo suficientemente profundo para los peces blindados conocidos como placodermos.

El Centro de visitantes de la presa de Coralville exhibe los especímenes más espectaculares del desfiladero, que incluyen una amonita del tamaño de un fregadero, trilobites, cefalópodos (parientes con caparazón del calamar) y una sección del cráneo de un Dunkleosteus, apodado 'pez terrible'.

'Probablemente era tan largo como un autobús escolar', dijo Thorson sobre el pez blindado. 'Gobernaba el océano'.

Para visitar el desfiladero y ver los fósiles, considere ir en un día laborable cuando el área del lago Coralville y los campamentos populares (1-877-444-6777; Recreation.gov) estén menos concurridos. Para obtener más información, llame al 1-319-338-3543 o visite www.mvr.usace.army.mil/Missions/Recreation/Coralville-Lake/Recreation/Devonian-Fossil-Gorge.

Aquí hay algunos otros lugares dignos de mención para inspirar viajes por carretera prehistóricos y colarse en una lección de ciencia que alimenta la imaginación:

Parque Nacional Badlands, Wall, S.D.

En 2010, un Niña de 7 años encontró un fósil de gato dientes de sable, renovando el interés por la geología de Badlands. Si bien no hay sitios de excavación activos para que el público los observe, los visitantes pueden ver cómo se preparan los fósiles en el laboratorio de paleontología en el Centro de visitantes desde mediados de junio hasta principios del otoño. Las exhibiciones e imágenes de la Época del Oligoceno hace más de 24 millones de años muestran parientes de camellos y rinocerontes, tortugas terrestres y caballos de tres dedos, que alguna vez vagaron por la zona. Los guardabosques dan charlas sobre el sendero de exhibición de fósiles de Badlands dos veces al día y caminatas geológicas diarias en White River Badlands, que han sido una fuente de descubrimientos de fósiles desde mediados del siglo XIX ( nps.gov/badl ).

El Mammoth Site, Hot Springs, S.D.

Espere un silencio de asombro al ingresar a este enorme sitio de excavación activo donde más de 60 mamuts murieron en un sumidero en el extremo sur de Black Hills. Se ubica como la mayor concentración mundial de mamuts (en su mayoría colombianos y algunos lanudos) y como uno de sus hallazgos paleo más impresionantes. En el museo construido alrededor de la excavación que comenzó en 1974, los programas de paleontología para niños les permitieron excavar, identificar, mapear y revestir réplicas de fibra de vidrio de huesos de mamut. El museo también tiene un componente práctico para niños más pequeños y utiliza exhibiciones para revelar más animales de hace 26,000 años, incluido un oso de cara corta ( mammothsite.org ).

Monumento Nacional Agate Fossil Beds, Agate, Neb.

Dos horas al sur del Mammoth Site y escondido en el valle del río Niobrara, un centro de visitantes recrea la época del Mioceno. Dinohyus carnívoro o 'cerdo terrible', castores de las tierras secas de Daemonelix con madrigueras en sacacorchos y moropus, una criatura parecida a un caballo o un tapir con garras de 8 pies de altura, se encontraban entre los mamíferos que deambulaban por esta pradera hace 5 a 23 millones de años. Los senderos serpentean a través de colinas y canteras donde se encontraron los fósiles a mediados de la década de 1880 ( nps.gov/agfo ).

Parque histórico estatal Ashfall Fossil Beds, Royal, Neb.

Hace unos 12 millones de años, un volcán de Idaho arrojó una capa de ceniza a lo que ahora es el valle Verdigre Creek al noreste de Nebraska. Rinocerontes, caballos de tres dedos, camellos parecidos a jirafas, perros mapaches, ciervos dientes de sable, grullas y tortugas gigantes llegaron al abrevadero y murieron después de inhalar vidrio volcánico en polvo. Un centro de visitantes a las 6 & frac12; Horas de Minneapolis cuenta esa historia y prepara el escenario para recorrer el Hubbard Rhino Barn, donde los visitantes pueden ver la excavación que comenzó en 1991 ( ashfall.unl.edu ).

Centro canadiense de descubrimiento de fósiles, Morden, Manitoba

A menos de una hora al noroeste de la frontera entre Minnesota y Dakota del Norte, esta comunidad de Manitoba reclama la mayor colección de fósiles de reptiles marinos de Canadá. 'Bruce', un Tylosaurus dentudo de 43 pies de largo (de un grupo de mosasaurios), sirve como la mascota del Discovery Center, que muestra el Período Cretácico hace 80 millones de años cuando una vía marítima interior se extendía desde el Ártico hasta el Golfo de México. El centro alberga aventuras de excavación de fósiles de medio día a día completo, así como excavaciones de dos a cinco días en 30 sitios al noroeste de Morden (discoverfossils.com).

Lisa Meyers McClintick, con sede en St. Cloud (lisamcclintick.com), escribió 'Excursiones desde las ciudades gemelas' y 'Las Dakotas fuera de lo común'.