Grandes elogios, luego una rápida expulsión para el científico de Star U

En revistas de moda, anuncios de televisión y apariciones especiales, la Universidad de Minnesota ha promocionado a Doris Taylor como una estrella brillante.

Su investigación pionera que condujo a la reanimación de un corazón animal ha sido saludada por Hillary Clinton y Barbra Streisand, y aclamada por la universidad como uno de sus descubrimientos más prometedores.

Pero solo cinco meses después de lanzar públicamente a Taylor al negocio para comercializar su tecnología, la universidad la despidió silenciosamente del directorio de la empresa que fundó. Ahora, la empresa apoyada por los contribuyentes en la que la U ha depositado grandes esperanzas está tratando de sobrevivir a su fase inicial sin su científico estrella.

La U obtiene regalías comerciales por valor de alrededor de $ 83 millones al año ahora, pero el 90 por ciento de ese dinero proviene de patentes sobre el medicamento contra el VIH Ziagen que vencerá en 2013. A menos que Miromatrix Medical Inc. y otras empresas derivadas prosperen, esas regalías se secarán. al mismo tiempo, la Unión Europea está lidiando con recortes de ayudas estatales.

Si bien Taylor sigue participando en la investigación, por lo demás ya no está involucrada en la empresa.

'No tengo idea de primera mano de lo que está haciendo la empresa o cuáles son sus objetivos y direcciones', dijo.

El cambio nunca fue anunciado por la U o el Departamento de Empleo y Desarrollo Económico (DEED) a pesar de la fuerte dependencia de Miromatrix de los fondos públicos.



Stuart Mason, director de inversiones de la U, se negó a dar más detalles sobre la destitución de Taylor, excepto para decir que 'no todo iba del todo bien' en la empresa.

La confusión comenzó temprano

La confusión dentro de Miromatrix, detallada en entrevistas y documentos, comenzó tan pronto como se lanzó.

Miromatrix, una de las primeras empresas emergentes de alta tecnología en recibir dinero para el desarrollo de la Junta Agrícola financiada por el estado, recibió un préstamo de $ 500,000 como parte de los esfuerzos estatales para comercializar la innovación local.

Guiada por la Oficina de Comercialización de Tecnología de la U, Taylor fundó Miromatrix en 2009, nombrándola en honor a su artista favorito, el pintor español Joan Miro. La U la emparejó con Rob Cohen como director ejecutivo. Ella iba a ser el cerebro científico. Cohen, un gerente con 29 años de experiencia en los mercados de medicamentos y dispositivos médicos, iba a ser el conductor de las operaciones.

Cuando se anunció la escisión en febrero de 2010, Tim Mulcahy, vicepresidente de investigación de la U, dijo que la investigación de Taylor 'tiene el potencial de lanzar una industria completamente nueva' en la escala de la industria de dispositivos médicos de $ 95 mil millones.

Taylor, Cohen y la U pueden beneficiarse, pero no igualmente, si el negocio prospera. La U obtuvo el 28,6 por ciento de las acciones fundacionales y la perspectiva de regalías. Cohen obtuvo una participación de fundación de al menos el 24 por ciento y hasta el 35,7 por ciento junto con un salario de 87.000 dólares. Taylor no recibió salario y recibió la menor cantidad de acciones, con el potencial de hasta el 35,7 por ciento de las acciones ordinarias fundacionales.

Taylor estaba encantada con la perspectiva de llevar la tecnología al mercado y salvar vidas. Cohen dijo que su participación cercana sería 'tremendamente beneficiosa'.

Pero la tensión se desarrolló rápidamente entre ellos.

Avance asombroso

Criada en la zona rural de Mississippi, Taylor obtuvo su doctorado en farmacología. Llegó a la U en 2003 desde el Centro Médico de la Universidad de Duke, donde fue pionera en el uso de células para reparar el músculo cardíaco.

Su asombroso avance, logrado en 2008 con el entonces aprendiz Harald Ott, fue despojar a un corazón de rata muerta de sus células y volver a sembrarlo con células vivas de ratas recién nacidas. En una semana, el corazón comenzó a latir. Durante 40 días, siguió latiendo con la ayuda de señales eléctricas.

Sus descubrimientos también se aplican a los pulmones, el hígado y posiblemente a otros órganos.

A partir de 2007, Taylor fue destacada por la U como símbolo de ingenio audaz. En un video de 2010, reflexionó sobre la construcción de órganos bio-artificiales para trasplantes. 'Imagínese ... usted podría ser su propio donante', dijo.

Conocida por una racha lúdica y el letrero en su laboratorio que dice: 'Confía en tus locas ideas', Taylor también es una luchadora.

Ella dijo en un foro de auditorio al que asistió el presidente Bob Bruininks que prefiere trabajar con personas que quieren cambiar el mundo. 'No soy tan buena trabajando con personas si solo quieren dar un paso hacia adelante', dijo.

En Cohen, se encontró con un ejecutivo de carrera que dijo en una entrevista que su enfoque empresarial es 'actuar en silencio, profundizar' y nunca revelar nada que pueda beneficiar a los competidores.

Un veterano de puestos gerenciales en Pfizer, St. Jude Medical y compañías en etapa inicial, antes de que Miromatrix Cohen pasara cinco años dirigiendo una compañía de parches para medicamentos llamada Travanti Pharma, vendiéndola en 2009 a una firma más grande.

Cohen llevó al presidente de Travanti Pharma, Walt Sembrowich, junto con Miromatrix como presidente de la junta.

Taylor dijo que ella y Cohen se enfrentaron de inmediato por su papel, que ella percibió que fue debilitado por él. La tensión aumentó cuando la compañía inicialmente no pudo replicar la tecnología de Taylor, una hazaña que muchos otros laboratorios habían logrado.

`` Creo que Rob y, quiero decir, el equipo no sintieron que su aporte estaba ayudando en ese momento '', dijo Ott, el co-inventor y miembro de la junta de Miromatrix.

Mientras tanto, Taylor sintió que sus preguntas sobre las finanzas y la dirección de la empresa estaban siendo bloqueadas.

'Como soy científica y porque tengo curiosidad, hice muchas preguntas, y eso no fue particularmente bien recibido', dijo.

Taylor planteó sus preguntas, incluida la forma en que la empresa estaba gastando su efectivo limitado, por escrito para una reunión de la junta en julio.

Todos tuvimos lo que pensé que era una conversación abierta y honesta, y me fui '', dijo.

Horas más tarde, sonó el teléfono de Taylor mientras se preparaba para ir a Berlín a una reunión de Frontiers in Cardiovascular Biology. Fue Sembrowich con 'noticias desafortunadas'. La U y Cohen la habían eliminado de la junta, que entre ellos controlaban la mayoría de las acciones.

'Tenía un nudo en la garganta porque es difícil cuando las personas que valoras no te valoran a cambio', dijo Taylor.

'Somos sus mayores fans'

Cohen dijo que no sabía quién votó las 560.000 acciones de U contra Taylor. Su partida fue parte de una 'reconstitución normal', dijo.

Somos sus mayores admiradores '', dijo.

Mason dijo que pasó varios días evaluando cómo debería votar las acciones de la U. Habló con Cohen y otros miembros de la junta, pero no con Taylor. 'No estoy seguro de que una discusión con Doris me hubiera hecho cambiar de opinión', dijo.

Mason dijo que consultó al menos a tres funcionarios universitarios, incluido Jay Shrankler, director ejecutivo de la Oficina de Comercialización de Tecnología.

Shrankler negó haber hablado con Mason sobre la votación. Su destitución fue puramente un asunto de la empresa, dijo.

El despido de Taylor ocurrió durante un período de inestabilidad financiera, según Peter Bianco, observador pagado por DEED de Miromatrix. En septiembre pasado escribió que el negocio estaba al borde del colapso a menos que se pudiera recaudar dinero nuevo.

En respuesta, DEED otorgó un segundo préstamo de $ 250,000 para atraer una cantidad equivalente de dinero privado. El efectivo le dio tiempo a la empresa para trabajar en dos iniciativas clave sin terminar: presentar su primer producto, que Cohen no identificaría, y recaudar más dinero.

Bob Isaacson, quien administra los subsidios comerciales para DEED, dijo que el nivel de participación de Taylor no importa siempre que la compañía tenga su tecnología y esté avanzando. Pero los expertos dicen que es mucho más probable que las empresas derivadas de la universidad prosperen cuando el científico fundador se queda durante los primeros años.

`` Si hay un científico estrella profundamente involucrado, la probabilidad de que esa empresa tenga éxito es mucho mayor, del orden de 100 veces mayor '', dijo el profesor de UCLA Michael Darby.

Lesa Mitchell, de la Fundación Kauffman, que estudia cómo las universidades comercializan la tecnología, dijo que es normal que los fundadores de empresas derivadas se retiren, pero solo después de varios años.

El despido rápido de Taylor podría ser contraproducente para la universidad, ya que 'su retención de profesores y cómo tratan a los profesores lo es todo', dijo Mitchell.

Taylor dijo que sigue comprometida con traducir la tecnología en soluciones para el cuidado de la salud.

“Hemos desarrollado algo que puede salvar vidas. La gente merece tener acceso a ella ', dijo.

Tony Kennedy • 612-673-4213