El histórico muro oculto que protege las cataratas St. Anthony atrae un nuevo escrutinio sobre su condición desconocida

Un gigantesco muro de hormigón oculto enterrado en las profundidades del río Mississippi ha mantenido las históricas cataratas de St. Anthony en su lugar durante más de 140 años. Protege el suministro de agua de Minneapolis y ayuda a garantizar que el río no socave puentes u otra infraestructura.

Pero el estado del muro es en gran parte un misterio. Ahora, algunos expertos en ríos y políticos están pidiendo un examen más detenido, por temor a que una falla de la estructura envejecida pueda resultar catastrófica.

'Existe una amenaza dramática para las Ciudades Gemelas: suministro de agua, infraestructura río arriba, navegación río abajo, miles de millones en el desarrollo de la ribera central', dijo John Anfinson, un destacado historiador del río Mississippi que ha estado llamando la atención sobre el problema. ¿Qué tan grave es? No lo sabemos '.

El problema es que el muro es en gran parte inaccesible, alojado en piedra arenisca debajo del lecho del río. Y no está claro quién es el responsable; ninguna de las entidades más estrechamente asociadas con las cataratas cree ser el propietario.

Aproximadamente de la altura de un edificio de tres pisos, el muro ayuda a prevenir el colapso de una losa gruesa del lecho de un río de piedra caliza al evitar que el agua que fluye erosione la arenisca blanda debajo de ella. Fue construido después de uno de los mayores desastres en la historia de Minneapolis, cuando un proyecto de construcción de túneles salió mal y casi destruyó las cataratas en 1869.

No hay evidencia firme de que el muro, a menudo llamado muro de corte, esté en peligro. Pero la gran mayoría no se puede ver, excepto en un área donde se cruza con túneles antiguos.

Anfinson ha estado tratando de alertar a los funcionarios públicos sobre el problema antes de que el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU., Que construyó el muro, salga del área después de que la esclusa y la presa se cerraron a la navegación en 2015.



El tema ha despertado el interés de funcionarios que van desde el alcalde de Minneapolis, Jacob Frey, hasta la representante estadounidense Ilhan Omar, quienes quieren que el Cuerpo del Ejército realice un examen más detenido.

'Si la historia nos ha enseñado algo, es que debemos ser proactivos cuando se trata de piezas críticas de infraestructura como el muro de corte', dijo Frey.

El Servicio de Investigación del Congreso está investigando el proceso legal que tendría que ocurrir para que el cuerpo analizara la condición del muro.

Anfinson ha escrito extensamente sobre la historia de la ribera. Dice que se sintió obligado a hablar como alguien muy versado en la historia del muro. Y ha pensado en las preguntas que ahora se hacen después del colapso del condominio de Florida en junio.

¿Quién sabía qué y cuándo? ¿Y qué hicieron al respecto? Dijo Anfinson. Este muro puede durar otros 144 años. Pero, ¿cómo sabemos si no lo hemos estudiado bien?

Anfinson trabajó una vez para el cuerpo, aunque no es ingeniero. Más tarde se unió al Servicio de Parques Nacionales, donde se convirtió en superintendente del parque nacional que abarca la mayor parte del río Mississippi en las Ciudades Gemelas. Se retiró en enero.

Nan Bischoff, gerente de proyectos del cuerpo, dijo que la gente está expresando muchas preocupaciones sobre algo que no es una amenaza activa. Bischoff dijo que el muro está efectivamente aislado por todo el material y la infraestructura que lo rodea.

'No va a ninguna parte', dijo Bischoff. No hay lugar adonde ir.

St. Anthony Falls en 1863, antes del desastre de Eastman y la construcción de un aliviadero. La erosión de la piedra arenisca dejó trozos de piedra caliza rota en el río Mississippi.Biblioteca del condado de Hennepin St. Anthony Falls en 1863, antes del desastre de Eastman y la construcción de un aliviadero. La erosión de la piedra arenisca dejó trozos de piedra caliza rota en el río Mississippi.

Una lección desastrosa

Las cataratas probablemente no existirían hoy sin la infraestructura artificial diseñada para detener la erosión. En su estado natural, las cataratas avanzaban poco a poco río arriba aproximadamente 4 pies por año porque el agua que caía sobre el borde del lecho del río de piedra caliza arrastraba la piedra arenisca expuesta al pie de las cataratas. Esto hizo que la piedra caliza en la parte superior colapsara y las cataratas retrocedieran. El asentamiento blanco echó raíces en Minneapolis justo antes de que las cataratas que se movían gradualmente se quedaran sin piedra caliza río arriba. Las cataratas pronto alimentaron una floreciente industria de la molienda frente al río.

Al intentar generar energía en la isla Nicollet en la década de 1860, el industrial William Eastman y sus socios perforaron un túnel profundo a través de la piedra arenisca. Pero se inundó durante la construcción, arrastrando grandes cantidades de piedra arenisca y provocando el colapso de partes de la piedra caliza que estaba encima. La fuente de energía natural de la ciudad se vio repentinamente en peligro. El cuerpo tardó unos dos años en erigir una barrera de hormigón en la piedra arenisca para detener una mayor erosión. Terminado en 1876, el muro tiene 6 pies de espesor en su base, aproximadamente 40 pies de alto y se extiende por 1.850 pies a través del río.

Tras la muerte de Eastman en 1902, el Minneapolis Journal escribió que su error le había enseñado a la ciudad una valiosa lección sobre la fragilidad de las cataratas. `` Hasta que hizo esa excavación, nadie sabía de los riachuelos que se filtraban y esperaban solo la más mínima invitación para convertirse en torrentes y ventilar las aguas de todo el río a través de la piedra arenisca blanda '' y destruir las cataratas, el el papel escribió .

La condición del muro subterráneo que abarca una parte de esta área río arriba de las cataratas St. Anthony preocupa al historiador de la ribera John Anfinson.Jeff Wheeler / Star Tribune La condición del muro subterráneo que abarca una parte de esta área río arriba de las cataratas St. Anthony preocupa al historiador de la ribera John Anfinson.

Seguimiento esporádico

El muro es ahora un componente integral pero invisible de St. Anthony Falls, que se encuentra muy por debajo de la presa en forma de herradura visible desde el Puente Stone Arch.

Ha habido intentos esporádicos a lo largo de los años para evaluar el estado del muro. Xcel Energy comenzó a monitorear la presión del agua por encima y por debajo del muro a fines de la década de 1980, por ejemplo, para evaluar su desempeño. Pero eso se detuvo en 2001, con la aprobación de la Comisión Reguladora de Energía Federal (FERC), después de que los datos revelaran que el equipo no funcionaba correctamente.

Dos de los túneles de la era Eastman, uno hecho por el hombre y el otro arrastrado por el agua en el desastre, se cruzan con el muro de corte. El túnel Eastman construido por el hombre contiene tanto sedimento que los inspectores en 2009 no pudieron alcanzar el muro. El otro, conocido como West Branch Tunnel, todavía es transitable. Xcel, que posee una gran cantidad de infraestructura en las cataratas, ahora inspecciona los túneles aguas abajo del muro cada 10 años; las áreas aguas arriba no son accesibles. La empresa de energía los inspeccionó anualmente a principios de la década de 2000, pero finalmente persuadió a la FERC para que redujera la frecuencia requerida, según la correspondencia pública entre las entidades.

La portavoz de la FERC, Celeste Miller, escribió en un correo electrónico que la última inspección del túnel en 2019 mostró que 'el muro estaba en buenas condiciones'. Más tarde, la agencia aclaró que solo se veía una franja de la pared.

Pero los representantes de Xcel dijeron que sus ingenieros no inspeccionan el muro de corte. 'Nuestros ingenieros no han visto nada preocupante que pueda afectar la seguridad de nuestra generación hidroeléctrica', escribió la portavoz de Xcel, Julie Borgen, en un correo electrónico.

Sin embargo, el público no puede ver los informes de seguridad de la presa que contienen esas inspecciones porque la FERC los clasifica como Información de infraestructura eléctrica / energía crítica. La FERC solicitó que el Star Tribune firmara un acuerdo de no divulgación para verlos, algo que el periódico generalmente no hace.

En un informe de 2015, el cuerpo evaluó más de 30 formas en que las caídas podrían verse comprometidas, cuatro de las cuales se consideraron 'factores de riesgo' que justificaban un análisis más detallado. Uno de esos escenarios generadores de riesgo involucró el agua erosionando las paredes del túnel, causando una ruptura en la piedra caliza que se encuentra arriba y luego dañando la pared de corte. Esto acelera la erosión y socava una presa cercana clave, lo que genera más problemas.

El informe concluyó que la probabilidad de que se produjera este escenario era 'remota' y que sucedería con la suficiente lentitud para que se solucionara el problema. Pero la confianza en esa evaluación fue baja, en parte porque hay información limitada sobre el estado del muro y los túneles. El profesor de ingeniería civil de la Universidad de Minnesota, Joseph Labuz, quien examinó el informe de 2015 a solicitud del Star Tribune, dijo que más datos sobre la presión del agua alrededor del muro ayudarían a evaluar su estado. El hormigón es fuerte bajo compresión, señaló.

'El muro está rodeado de arenisca', dijo Labuz. 'Y hay que remover mucho la piedra arenisca para que esta pared se vea comprometida'.

Escenarios del peor de los casos

Si se comprometiera la infraestructura clave en las cataratas, Minneapolis podría encontrarse sin acceso al agua, al menos temporalmente. Las represas en St. Anthony Falls elevan los niveles de agua río arriba, de donde Minneapolis extrae su agua potable. La ciudad tiene aproximadamente tres días de reserva de agua.

Lo que está en juego es más que agua potable. Anfinson señaló que los documentos del cuerpo dicen que un socavamiento de las cataratas convertiría esa empinada caída en rápidos que se extienden río arriba del centro de la ciudad, poniendo en riesgo puentes y presas.

'En el peor de los casos, el muro de corte sería catastrófico para las carreteras y puentes que lo rodean, para innumerables residentes y negocios en las riberas del río, y para el suministro de agua potable de casi un millón de personas', dijo Omar en un comunicado.

El piso principal y el techo de Xcel EnergyMike Zerby / Star Tribune El piso principal y el techo de la planta hidroeléctrica de 90 años de Xcel Energy aguas abajo del puente Stone Arch se derrumbó en noviembre de 1987.

Los residentes pudieron vislumbrar el poder destructivo del río en 1987, cuando el agua erosionó la piedra arenisca debajo de una planta hidroeléctrica de Xcel Energy aguas abajo del puente Stone Arch. Lavó los cimientos de la planta y la planta de 90 años colapsó.

Anfinson le da crédito al cuerpo por construir un muro que ha durado casi 145 años. Pero la naturaleza es persistente, agregó.

'Durante 12.000 años, la naturaleza intentó acabar con las cataratas de San Antonio, retrocediendo lentamente río arriba', dijo Anfinson. Se acercó tanto y lo detuvimos. ¿Crees que la naturaleza se ha rendido al Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EE. UU.? No lo creo.'