Se espera que la mina HibTac en Iron Range se quede sin mineral en 5 años

Hibbing Taconite tiene problemas con los vecinos.

Rodeada por ciudades al sur y este, y por la competencia Keewatin Taconite al oeste, la mina a cielo abierto de HibTac se quedará sin mineral de hierro de calidad accesible para 2024.

Hay opciones para expandir la mina Hibbing, pero son complicadas y potencialmente implican hacer un trato con los arrendatarios de otras reservas de mineral o modificar los planes de desarrollo para una mina de hierro estancada durante mucho tiempo en Nashwauk. Otras posibilidades incluyen encontrar nueva tecnología para olfatear pequeñas astillas intactas en la mina actual.

La solución, si se encuentra, probablemente sea una combinación de ideas.

“Definitivamente estoy preocupado”, dijo el alcalde de Chisholm, John Champa. “Sería un gran impacto económico para la ciudad [de Chisholm] si perdiéramos HibTac. Un gran porcentaje de sus trabajadores son de Chisholm, que básicamente toca HibTac. Es uno de nuestros empleadores más importantes para Chisholm '.

HibTac, que comenzó a peletizar mineral de hierro en 1976, inyecta 449 millones de dólares en la economía de Iron Range. Eso incluye los $ 107 millones en salarios anuales pagados a sus 735 trabajadores.

Hibbing Taconite Co.

Tipo de mineral: magnetita



Producción de pellets 2018: 7,8 millones de toneladas

Capacidad nominal anual: 8 millones de toneladas brutas

Impacto económico anual de HibTac: 449 millones de dólares

Plantilla: 735 empleados

Nómina: (incluye beneficios) $ 107 millones

Servicios y suministros locales adquiridos: 314 millones de dólares

Impuestos de Minnesota, locales y taconitas: $ 28 millones

Fuente: Hibbing Taconite

Hibbing Taconite es propiedad conjunta de tres empresas: ArcelorMittal, con sede en Luxemburgo (62,3%); Cleveland-Cliffs, con sede en Ohio (23%); y U.S. Steel, con sede en Pittsburgh (14,7%).

Las tres empresas rechazaron entrevistas para esta historia, pero ArcelorMittal Americas emitió un comunicado.

“Como consumidor líder de pellets de mineral de hierro producidos en la Cordillera de Hierro, el futuro de la minería en la Cordillera es muy importante para ArcelorMittal”, dijo la compañía. 'Estamos trabajando activamente en los esfuerzos para garantizar el suministro a largo plazo de mineral de hierro de calidad desde Menorca [mina en Virginia, Minnesota] y Hibbing Taconite a nuestras operaciones clave en los Estados Unidos'.

HibTac, con la ayuda de las autoridades estatales y locales, ha hecho todo lo posible para prolongar la vida útil de la mina.

En 2016, HibTac, el Departamento de Transporte de Minnesota (MnDOT) y el condado de St. Louis cerraron y trasladaron parte de County Road 5 y lo fusionaron con County Road 136 para que HibTac pudiera acceder a nuevas tierras para la minería.

Este año, la estación Hull Rust Mine View se trasladó para que HibTac pudiera aprovechar el mineral rico en hierro que se esconde debajo de las gradas del 'mirador'. La nueva plataforma de observación se inauguró en mayo.

Para 2021, 40 trabajadores de Xcel Energy planean mover 3 millas de líneas eléctricas entre Hibbing y Chisholm para que HibTac pueda acceder más fácilmente a otra astilla de mineral, a un costo de $ 15.5 millones.

“La reubicación permitirá a Hibbing Taconite expandir sus operaciones mineras en el área al oeste de Hwy. 169 ”, dijo el portavoz de Xcel Energy Matt Lindstrom.

'Están exprimiendo todas las opciones posibles de esa mina', dijo Kelsey Johnson, presidente de la Asociación de Minería de Hierro de Minnesota. “Es una circunstancia lamentable. HibTac tiene la capacidad de permanecer abierto y operar por mucho más tiempo, pero no pueden acceder a propiedades alquilables en este momento '.

Con la esperanza de cambiar eso, los alcaldes del área discutieron el mes pasado una propuesta de intercambio de tierras posible, pero compleja, que podría permitirle a HibTac acceder a las reservas de mineral alquiladas cerca de Keewatin que ahora están controladas por U.S. Steel.

El alcalde de Chisholm, Champa, quien estuvo en la reunión de septiembre de la Asociación de Municipios y Escuelas (RAMS) de Range, admite que la propuesta enfrenta 'varios conflictos', incluido un litigio en curso.

'Espero que puedan solucionar el problema porque HibTac definitivamente necesita esa propiedad', dijo Champa. 'Si Hibbing Taconite pudiera hacerse con el control de esa reserva de mineral, alargaría un poco su vida'.

Steve Giorgi, director ejecutivo de RAMS, dijo que él también espera un intercambio de tierras, pero señaló que no es una cosa segura ni una solución rápida.

“Obviamente, hay algunos problemas de permisos que deben tener lugar si se produce un intercambio de tierras. Pero cuanto antes sucediera, mejor para HibTac ”, dijo Giorgi. “HibTac está en una mejor posición para utilizar ese mineral que cualquier otra persona. [Aún así] no tengo una bola de cristal para saber cómo van a ir todas esas discusiones y acuerdos '.

Giorgi dijo que solo espera que las negociaciones continúen.

Los residentes, trabajadores y políticos están de acuerdo en que deben probar todas las opciones para mantener abierta la operación de la mina Hibbing.

“HibTac es importante”, dijo el alcalde de Hibbing, Rick Cannata. “Siempre que escuche que una mina podría estar cerrando, es una preocupación para la gente del norte de Minnesota. Afecta a toda la comunidad ”, incluidos proveedores, vendedores y restaurantes.

El año pasado, los trabajadores de HibTac produjeron 7,8 millones de toneladas de gránulos de hierro de taconita que los cargueros del lago luego enviaron a clientes en Canadá y a lo largo de los Grandes Lagos.

Mientras que la zona noreste de Minnesota cuenta con seis minas de mineral de hierro y plantas de peletización, HibTac ha soportado durante mucho tiempo su peso, produciendo dinero y puestos de trabajo para muchas empresas, dijo Cannata.

Funcionarios municipales y estatales dijeron que la solución del problema del espacio minero limitado en Hibbing probablemente recaiga en el propietario mayoritario de HibTac, ArcelorMittal, además de algunos otros propietarios en la región.

ArcelorMittal, el mayor productor de acero del mundo, también opera la mina de Menorca cerca de la ciudad de Virginia y compra gránulos de hierro de taconita a casi todos los jugadores de Iron Range de Minnesota. Se hizo cargo de las funciones de gestión de Hibbing Taconite en agosto de Cleveland-Cliffs.

Los funcionarios estatales están observando de cerca la situación, pero reconocen que no pueden hacer mucho. Desde que comenzó la producción en 1976, gran parte de la tierra en el pozo de mineral de HibTac estaba controlada por el estado, pero ya ha sido minada.

“Dentro del área actual del tajo de la mina, el estado ahora solo tiene parcelas remanentes de mineral con pequeñas cantidades y ley cuestionable”, dijo Joseph Henderson, director de la división de tierras y minerales del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota.

“Hay cantidades sustanciales de mineral de alta calidad en el área, pero ese mineral es de propiedad privada”, dijo Henderson. Por el bien del área, 'esperamos que las partes puedan llegar a un acuerdo para asegurar un futuro para Hibbing Taconite'.

La representante Julie Sandstede, DFL-Hibbing, dijo que cree que todavía hay opciones para ayudar a HibTac.

'Desafortunadamente, la situación se ha vuelto difícil y compleja con las recientes demandas que se han presentado', dijo. Estas demandas parecen en gran medida infundadas y se han realizado sin tener en cuenta nuestro futuro económico en el norte de Minnesota. ... Una vez que superemos estos desafíos, espero que podamos avanzar con soluciones '.

Algunas empresas mineras están explorando soluciones externas.

En diciembre de 2017, Cleveland-Cliffs, que posee United Taconite en Virginia / Eveleth, Northshore Mining en Silver Bay / Babbitt y parte de Hibbing Taconite, compró o arrendó 3.768 acres de tierra rica en hierro en Nashwauk. La propiedad de Cliffs se encuentra a solo 14 millas al oeste de Hibbing Taconite y a solo metros de la propiedad de un rival en Nashwauk.

El director ejecutivo de Cliffs, Lourenco Goncalves, prevé algún día utilizar el mineral Nashwauk de Cliff para las operaciones de peletización o de briquetas en caliente avanzadas (HBI) de Cliff en Minnesota y Ohio. Cliffs también podría vender parte de ese mineral a terceros productores de acero, dijo. Aún así, admite que esos planes podrían tardar años.

Cliffs aún tiene que obtener permisos de minería en Nashwauk del estado de Minnesota. Esos arrendamientos de minerales ahora están en manos de un rival, Mesabi Metallics. Los expertos de la industria advierten que Mesabi Metallics corre el riesgo de perder sus permisos de minería de Minnesota porque aún no ha cumplido las promesas clave hechas al estado.

Mesabi Metallics prometió terminar de construir la planta de procesamiento de mineral a medio construir en Nashwauk que adquirió cuando compró Essar Steel Minnesota en bancarrota en 2016. Sin embargo, esa planta y proyecto de taconita de $ 1.9 mil millones sigue sin terminar, a pesar de la fecha límite de construcción de diciembre más cuestiones de financiación. Se suponía que Mesabi Metallics había sido el salvador del proyecto después de que Essar Steel Minnesota quebró en 2016 después de una década de paradas y arranques y mucha decepción.

Hoy, los residentes del área dijeron que tienen pocas esperanzas de ver los 350 empleos que alguna vez prometió el sitio de Nashwauk.

Pero Champa en Chisholm dijo que espera que el sitio algún día ayude a HibTac.

'Los alcaldes de Iron Range realmente están presionando para que Nashwauk pase algo', dijo. “Si pueden conseguir algo allí, y si Hibbing Taconite cierra, al menos todavía habría trabajos mineros” en la región.