La sentencia de seis años de la abuela por embarazo adolescente en la década de 1930 inspiró el último libro de la autora de Edina

Los libros de Sheila O’Connor han obtenido críticas entusiastas y premios prestigiosos. Pero la profesora de escritura creativa de la Universidad de Hamline en St. Paul espera una reacción diferente a su sexto libro, 'Evidence of V: ​​A Novel in Fragments, Facts and Fictions'.

Ella espera que sea un pararrayos para atraer a otras personas como ella, cuyas familias quedaron marcadas por el trauma, el secreto y un sistema legal juvenil que castigaba a las niñas consideradas 'incorregibles' o 'inmorales'.

Aunque es una obra de ficción, el libro se inspiró en su abuela, que fue encarcelada cuando era adolescente en el Minnesota Home School for Girls en Sauk Center por estar embarazada.

Debido a que los registros de las niñas estaban sellados y las familias a menudo mantuvieron sus historias ocultas por vergüenza, lo que sucedió en la escuela del Centro Sauk y otras similares en todo el país no se ha contado en gran medida.

“Tengo este sueño de que la gente se presente. Y que una historia más completa puede nacer de esta pequeña historia en fragmentos ”, dijo O'Connor, quien vive en Edina.

También espera que le traiga más claridad sobre la vida de su abuela.

O'Connor nunca conoció a su abuela materna; solo sabía que su madre fue adoptada y que su certificado de nacimiento decía simplemente 'Centro Sauk'. Hace unas dos décadas, compartió ese hecho con un historiador.



“Tan pronto como dije, 'Centro Sauk', dijo, 'Había una institución para niñas' allí. Ella pudo haber estado allí '. Y él dijo:' Esos registros están en el Centro de Historia de Minnesota ', dijo O'Connor. “Mi corazón estaba acelerado. Me tomó un par de semanas reunir el valor para llamar '.

'Aturdido y horrorizado'

Cuando llamó, se enteró de que sí, que pudieron localizar registros relacionados con el nacimiento de su madre en 1935 en el Minnesota Home School for Girls en Sauk Center. Pero los registros estaban sellados, hasta 2035.

Después de que la madre de O'Connor solicitó con éxito al tribunal que abriera los documentos, ella y O'Connor fueron a la biblioteca familiar Gale del Centro de Historia de Minnesota en St. Paul. Pasaron horas estudiando detenidamente el delgado expediente del caso, y se enteraron de que la abuela de O'Connor tenía 15 años y estaba embarazada cuando fue internada hasta los 21 años.

'Ni siquiera puedo describir la sensación de estar sin palabras, aturdido y horrorizado', dijo O'Connor. “¿Qué pudo haber hecho ella para haber sido sentenciada a seis años? ¿Por un embarazo?

O'Connor amplió su búsqueda para tratar de comprender por qué las niñas eran castigadas tan severamente por delitos no penales como el absentismo escolar, la 'incorregibilidad' (negarse a escuchar la autoridad adulta), la 'inmoralidad' o la 'delincuencia sexual' (que a menudo significaba que se habían convertido en víctima de agresión sexual) como menores.

Descubrió que era común que las niñas de tan solo 8 años fueran condenadas hasta los 21 para ser 'reformadas'.

También se enteró de que su madre había vivido en las instalaciones cuando era un bebé y fue amamantada por su madre durante tres meses antes de ser adoptada, una práctica común en la escuela. Y que su abuela fue puesta en libertad condicional, pero luego escapó.

'Pero no entendí, ¿qué era la libertad condicional? ¿Donde estaba ella? ¿Cómo escapó? Dijo O'Connor. Algunas respuestas provienen de un estudio de 1938 sobre instituciones juveniles que desenterró O'Connor.

Ese estudio, que incluía un informe detallado sobre la escuela del Centro Sauk, reveló la formación doméstica que llevó a las niñas a ser 'puestas en libertad condicional' como niñeras o sirvientas de una familia adinerada, las cabañas especiales que albergaban a las 'embarazadas y los débiles mentales' y castigos corporales como 'tubbing', donde las niñas eran sumergidas a la fuerza en agua fría.

Ella enhebra estos valientes detalles a través de “Evidencia de V”, a veces citando directamente del estudio.

Un pasado 'accidentado'

Se sabe relativamente poco sobre los reformatorios de niñas, que alguna vez se encontraron en casi todos los estados.

La Escuela en Casa de Minnesota para Niñas, que data de 1911, albergaba alrededor de 160 a la vez. Pero los documentos relacionados con un 'nacimiento ilegítimo' se sellaron durante 100 años, mientras que otros registros de reclusos se mantuvieron cerrados durante casi el mismo tiempo.

En 1992, la película para televisión 'A Child Lost Forever: The Jerry Sherwood Story' contaba la historia de la trágica búsqueda de una madre del bebé que, según dijo, la obligaron a entregar cuando era una adolescente residente en Minnesota Home School for Girls.

Cuando el estado vendió los edificios de la escuela Sauk Center en 2002, el Star Tribune publicó una mirada retrospectiva a la historia 'accidentada' de la escuela e incluyó un poema de un residente de décadas antes que comenzaba:

'Vivo en una casa llamada tortura y dolor, está hecha de materiales llamados pena y vergüenza'.

O'Connor encontró y visitó la pequeña cabaña donde nació su madre (ahora una casa privada). Pero finalmente decidió que no tenía suficiente información para escribir la amplia novela histórica que una vez imaginó. Y se dio cuenta de que era imposible tener una imagen real de la vida de su abuela.

La mayoría de los documentos que descubrió fueron contados desde la perspectiva de los guardias y los funcionarios de la escuela, y describían lo felices que estaban las niñas de estar allí y la excelente oportunidad que tuvieron para aprender cómo convertirse en trabajadoras domésticas.

Los registros que encontró que detallan la gran cantidad de niñas que intentaron escapar compensan estas afirmaciones, dijo.

'Eso, para mí, se lee como ficción', dijo. “Esa era una de las cosas que realmente quería abordar [en el libro]. Lo que es cierto y lo que no es cierto. Hay todo tipo de hechos en el libro, plegados en ficción. Y algunos de los hechos se leen más ficticios que la propia ficción '.

Entonces, en lugar de ceñirse a una estructura narrativa tradicional, 'Evidencia de V' incluye citas de documentos legales, así como fragmentos de la historia familiar de O'Connor, ya que relata la historia de un cantante adolescente (llamado solo por la letra V) que es encarcelado por estar embarazada.

Pero si bien la trayectoria de V se inspiró en los pocos detalles que O'Connor reunió sobre la vida de su abuela, el personaje es ficticio, al igual que la historia que O'Connor inventó para ella.

Una niña, miles de niñas

'Ella es una niña y son miles de niñas', dijo O'Connor. 'Podría haberla llamado de cualquier manera, porque hay muchas personas para las que esta sería su historia'.

Los detalles del libro sonaban demasiado ciertos para Lisa Pasko, profesora de criminología en la Universidad de Denver que estudia a las niñas y el sistema de justicia juvenil.

Pasko dijo que el tratamiento actual de las niñas, especialmente los infractores de drogas, a menudo implica un desarrollo 'moral' en lugar de abordar los efectos del trauma. Históricamente y en la actualidad, alrededor de dos tercios de las niñas han experimentado violencia sexual antes de ingresar a una instalación, dijo.

'Por mucho que cambien las cosas, no es así', dijo Pasko. 'Es por eso que encontré el libro [de O'Connor] realmente interesante, para mí, porque realmente resonó, no solo lo que aprendí en lo que escribo históricamente, sino lo que escucho de las chicas de hoy'.

Para O'Connor, cuya madre murió recientemente, esta historia va más allá del libro.

Y la historia aún no está terminada.

'Esto me parece algo con lo que este estado debe tener en cuenta lo que les sucedió a estas niñas y lo que les hicieron', dijo.

“Creo que, por todo tipo de razones, debemos mirar hacia atrás y analizar esto detenidamente y decir: '¿Qué sucedió en Estados Unidos durante este tiempo? ¿Y cómo continúa eso hoy? ¿Qué lecciones hemos aprendido y qué lecciones no hemos aprendido? '

'¿Qué dice esto sobre los sentimientos de este país sobre las mujeres, sobre las niñas, sobre la sexualidad femenina, sobre las estrechas expectativas sociales para las niñas y las mujeres?'