Grand Forks marca el vigésimo aniversario de la devastadora inundación del río Red

Brian Peterson, Star Tribune
Barrio de Lincoln Drive: El dique que frenaba el Red River desde el vecindario de Lincoln Drive en Grand Forks cedió el 18 de abril de 1997, inundando las casas hasta los tejados. Hoy, el vecindario es un parque con todas las casas demolidas o removidas.

GRAND FORKS, Dakota del Norte - George Widman se quedó de pie con el barro hasta las rodillas en medio de su tienda destrozada, en medio de su ciudad destrozada, y empezó a palear.

Era abril de 1997 y Grand Forks había sido destruida por inundaciones, incendios y la desesperada evacuación de sus 52.000 residentes. El Río Rojo del Norte, ahogado por el hielo, había avanzado millas más allá de sus orillas ese manantial, inundando campos, carreteras y pueblos enteros. Una catástrofe natural y una calamidad regional, sumergió un área aproximadamente del tamaño de Delaware .

A medida que las aguas retrocedían, los residentes regresaban al centro de la ciudad envueltos en cenizas, apestando a aguas residuales sin tratar y montones de basura empapada en moho que alguna vez pudieron haber sido reliquias familiares, electrodomésticos de cocina, juguetes para niños o álbumes de fotos. En medio de las ruinas, algunos se preguntaron si la ciudad podría o debería reconstruirse.

No Widman, de 76 años, creador de las patatas fritas cubiertas de chocolate. Una vez de regreso en su pequeña tienda de dulces, comenzó a raspar el lodo del río, decidido a devolverle a su ciudad una muestra de lo que había perdido.

“Quería ser el primer negocio en reabrir”, dijo el ex gobernador de Dakota del Norte, Ed Schafer, al recordar su encuentro con Widman hace 20 años. “No lo hizo porque quería recuperar los ingresos perdidos. Lo hizo porque quería regalar caramelos, para que las personas que estaban cansadas y agotadas pudieran entrar a esa tienda y él pudiera darles caramelos '.

Incluso cuando se acerca el vigésimo aniversario de la Gran Inundación, pocos en Grand Forks se preocupan por mirar atrás. Cuando lo hacen, recuerdan el miedo, la angustia y el trabajo duro; los remolques de FEMA y los comedores de beneficencia del Ejército de Salvación; y los barrios que la inundación borró de los mapas de la ciudad. Recuerdan los momentos de coraje y bondad, y aquellos que hicieron todo lo posible ante lo peor de la naturaleza.

'Hay un proverbio chino: 'La adversidad revela el carácter'', dijo el alcalde de Grand Forks, Michael Brown. “Se podía sentir el orgullo en la comunidad que proviene de enfrentar la adversidad. ... Podías ver un personaje del que estar orgulloso '.



Cuando los ríos suben

El Rojo nunca ha sido un buen vecino. A medida que avanza hacia el norte a lo largo de una pradera plana como un panqueque, cualquier precipitación inusualmente fuerte o el rápido deshielo primaveral puede hacer que se derrame, lo que obligará a las comunidades a lo largo de las orillas de Minnesota y Dakota del Norte a luchar por los sacos de arena.

David J. Phillip, Associated Press / Brian Peterson, Star Tribune
Centro de Grand Forks: El sitio del antiguo edificio de seguridad ahora es apartamentos de lujo. La esquina será recordada como el lugar donde ardió Grand Forks después de que las inundaciones se apoderaran de la ciudad. Once edificios en el centro de Grand Forks fueron destruidos por un incendio que estalló después de que la ciudad fue evacuada.

En 1997, el deshielo primaveral golpeó como una catástrofe en cámara lenta a lo largo del Red y sus afluentes. Ocho ventiscas azotaron el Valle del Río Rojo ese invierno, acumulando nieve en los tejados en muchos lugares. A medida que la nieve se derritió, se vertió en el río, empujándolo más y más alto a medida que la corriente viajaba hacia el norte.

Breckenridge y Wahpeton se inundaron, dos veces. Luego Ada. Las cuadrillas en las ciudades vecinas de Fargo y Moorhead lucharon frenéticamente mientras el río alcanzaba una cresta de casi 40 pies y avanzaba hacia Grand Forks y su vecino de Minnesota, East Grand Forks.

Incluso cuando el rojo subió a una velocidad de una pulgada por hora alrededor de Grand Forks, los residentes como Jon y Cindy Bonzer no tenían idea de que los sacos de arena y los diques de tierra de 50 pies de altura no serían suficientes para contener la inundación.

'Siempre lo habíamos superado' antes, dijo Jon Bonzer, un trasplantado de California que se había acostumbrado al rito anual de la primavera de los sacos de arena. Incluso después de excavar debajo de los dos metros y medio de nieve invernal, dijo que la mayoría de los residentes pensaban: “'Está bien, entonces tendremos que tirar sacos de arena o tendremos que estar despiertos toda la noche patrullando el dique'. Tres horas antes la Guardia Nacional llamó a la puerta principal de mi casa, mi esposa estaba lavando los platos. Mi hijo invitó a algunos amigos. Estaban viendo TV.'

Un puñetazo en el estómago

El hijo de Jon y Cindy Bonzer, Matt, tenía 11 años y jugaba en el jardín delantero con su hermana menor, Melissa, cuando los Red atravesaron el dique de su vecindario. El agua helada brotó de las alcantarillas, goteando por la calle hacia ellos. Más tarde se dio cuenta de que fue el momento en que su vida, como la de todos los habitantes de la ciudad, se dividió entre el tiempo anterior a la inundación y lo que vino después.

La Guardia Nacional llegó con órdenes de evacuar todo el barrio. La familia hizo las maletas, trasladó los álbumes de fotos al piso de arriba, cargó al perro en el coche y se fue. En toda la ciudad, las sirenas aullaron mientras más diques se derrumbaban.

Jon Bonzer se dirigió a su negocio en el centro, Bonzer's Sandwich Pub, y usó lo último de su inventario para hacer sándwiches para los sandbaggers. Mientras tanto, el rojo siguió subiendo, lamiendo la parte superior de los diques de movimiento de tierra de 52 pies.

Brian Peterson, Star Tribune
Puente Sorlie Memorial: El puente entre Grand Forks y E. Grand Forks se ve durante la inundación y en 2017. El marcador de inundación muestra la marca de agua máxima de 1997 en la parte superior.

Al día siguiente, sábado 19 de abril, el Red se derramó sobre la parte superior de los diques, sumergiendo el centro de Grand Forks en agua de 4 pies de profundidad. Cuando llegó la orden de evacuar a todos en Grand Forks y East Grand Forks, decenas de miles de personas comenzaron a dispersarse por las carreteras secundarias en busca de rutas de escape que aún estaban por encima del agua.

En el agotador viaje a Fargo, donde los familiares esperaban para recibirlos, Jon Bonzer miró a su esposa y bromeó: 'Todo lo que necesitamos ahora es un incendio, y entonces realmente tenemos un desastre en nuestras manos'.

Cuando los Bonzer llegaron a Fargo, todo estaba en las noticias de televisión: el centro de Grand Forks estaba en llamas.

Las carreteras inundadas impidieron que los camiones de bomberos llegaran al incendio, lo que obligó a los equipos de emergencia a arrojar productos químicos del aire mientras el fuego saltaba de un edificio a otro. Las llamas alcanzaron el Bonzer's Pub esa noche, reduciéndolo a escombros.

'Fue un puñetazo en el estómago', dijo Bonzer, todavía conmovido por el recuerdo de hace 20 años. “Tu sustento se está incendiando y tu ciudad está bajo el agua y estás a 80 millas de distancia, mirándolo en la televisión. Y no sabes si tu casa sigue ahí o no '.

Alta marca de agua

La inundación abrió un camino de destrucción de $ 4 mil millones en todo el Valle del Río Rojo. Solo en Grand Forks, ocho de cada 10 casas sufrieron daños por inundaciones y más de 1,000 eventualmente serían demolidas. Más de la mitad de las empresas de la ciudad resultaron dañadas o destruidas. Once edificios incendiados. El setenta por ciento de las escuelas de la ciudad sufrieron daños. Grand Forks Central High School tuvo que celebrar su baile de graduación en la base de la Fuerza Aérea esa primavera.

Pero Grand Forks hoy está muy lejos de la ciudad desaliñada de supervivientes de hace 20 años.

El centro está repleto de tiendas, parques y proyectos de arte público. Nuevos y enormes muros de inundación ocultan el rojo de la vista de los trabajadores y estudiantes universitarios que se pasean entre cafeterías y parques de bolsillo. En las afueras de la ciudad, una vía verde tres veces más grande que el Central Park de Nueva York reemplazó los vecindarios devastados por las inundaciones perdidos por el río y la historia.

Brian Peterson, Star Tribune
Carretera 1: La escena que se dirigía a Oslo, Minnesota, desde el oeste se veía un poco diferente esta primavera que durante la inundación de 1997, ya que las zanjas tenían solo un hilo de agua de la nieve derretida.

Bonzer's Pub reabrió a pocas cuadras de su antigua ubicación, la primera empresa del centro en hacerlo, en noviembre de 1997, cuando las multitudes se alinearon alrededor de la cuadra para celebrar. Y Widman’s Candy Shop reabrió en su antiguo lugar, donde George Widman pasó muchos años más repartiendo sonrisas y muestras de dulces. hasta su muerte en 2015 a los 95 años .

Todos los que ahora entran a la tienda liberan un embriagador olor a chocolate en la calle. Todos los que salen pasan junto a una placa diminuta, colocada a la altura de los codos en el marco de la puerta, que conmemora la marca máxima de 1997.

El propietario Dan Widman, hijo de George, despliega un cartel que solía colgar en el escaparate de la tienda durante la recuperación.

'Un milagro en progreso', se lee. 'Grand Forks'.

jennifer.brooks@startribune.com 612-673-4008