Los grackles son quizás más conocidos por su inteligencia, no por su canción.

Los primeros zarcillos comunes llegaron el 22 de marzo de este año. Escuchamos sus chillidos agudos, que suenan como bisagras oxidadas en la puerta de un jardín, y vimos pasar volando a estos pájaros de color negro del tamaño de un arrendajo azul. Sí, los zarcillos volvieron para otra temporada de crecimiento.

Su llegada a principios de la primavera, el hábito de alimentarse en el césped y su frecuente aparición en los comederos se combinan para hacer del zarcillo común una de nuestras aves más conocidas. Pueden parecer uniformemente negros desde la distancia, pero son muy iridiscentes a corta distancia. Sus colores varían desde el violeta y el azul hasta el verde y el bronce. Los ojos de color amarillo brillante son fáciles de detectar con binoculares o cuando los pájaros están cerca. Los machos tienen colas un poco más largas que las hembras y más iridiscencia en la cabeza y el cuello.

Los grackles son miembros de la familia de los mirlos. Se los clasifica como pájaros cantores no por la belleza de sus canciones, sino porque tienen todo el equipo vocal que necesita un pájaro cantor. Las aves no tienen cuerdas vocales. Todos sus sonidos provienen de una laringe resonante en la parte inferior de la tráquea, justo donde los bronquios se ramifican hacia los pulmones.

Ahora, cerca de finales de mayo, notamos muchos zarcillos jóvenes en nuestro césped, recién salidos de sus nidos. Estas crías vuelan bien poco después de dejar el nido y son alimentadas por sus padres solo durante unos días. Después de eso, se unen con otros juveniles para formar bandadas que se alimentan y se posan juntos. Más tarde en el verano, se unen a refugios más grandes de adultos y juveniles. Los zanahorias comunes producen solo una cría cada año.

Estos grackles ocupan un lugar destacado en inteligencia. Como los cuervos americanos, son omnívoros. Se les puede ver, por ejemplo, en aguas poco profundas a lo largo de orillas de lagos y arroyos, en busca de pececillos, con la cola elevada para mantenerlos secos. Incluso he visto zarcillos pescando en tanques de pececillos en puertos deportivos. Más a menudo se alimentan de gusanos cortadores, escarabajos, grillos y varios insectos, que podrían dañar los cultivos agrícolas y de jardín. Además, se alimentan de semillas o malas hierbas nocivas.

Nature Notes de Jim Gilbert se escuchó en WCCO Radio a las 7:15 a.m. los domingos durante más de 40 años. Sus observaciones han sido parte de los calendarios ambientales de Minnesota Weatherguide desde 1977. Enseñó y trabajó como naturalista durante 50 años.