Explorando Seattle en kayak

Nuestros kayaks de color amarillo brillante se balancean en el agua agitada como trozos de galleta arrojados para los patos. Remando lentamente alrededor de las esclusas Hiram M. Chittenden, una de las atracciones turísticas más populares de Seattle, estamos esperando la señal de nuestros guías de que es hora de maniobrar hacia la más grande de las dos.

Las enormes estructuras, conocidas informalmente como Ballard Locks, ayudan a conectar los lagos de agua dulce Washington y Union con las aguas saladas de Puget Sound. En este momento, la esclusa más grande está bajando su carga hacia el oeste desde la elevada posición de Lake Union.

Mientras esperamos que la cerradura termine su trabajo, nuestros guías Devon y Jay nos ayudan a estar atentos a la vida silvestre. Detectamos fácilmente varias focas, cuyas brillantes cabezas negras entran y salen rítmicamente del agua, cuando Devon de repente grita que Herschel está en la escala de peces.

Estiramos el cuello para ver al robusto león marino de barba erizada, pero todo lo que vemos es el chapoteo que hace mientras se aleja nadando. Devon dice que Herschel es una leyenda en estos lugares. Visto por primera vez en el área alrededor de 1980, el astuto y bastante glotón león marino rápidamente aprendió que podía comer todo el salmón sabroso que quisiera si se colgaba de la escalera de peces del complejo y los atrapaba contra sus paredes de cemento. El salmón se congrega en la escalera para descansar unos días antes de subirla para desovar en los lagos y ríos de agua dulce de la zona.

Herschel pronto estaba comiendo decenas de salmón por día. Luego se volvió codicioso, atacando a otros leones marinos e incluso kayaks, ¡ay! - que consideró una amenaza para su recompensa por la piscine. Los empleados de la pesca y otros expertos en vida silvestre lucharon contra la bestia flapper de 800 libras, disparándole flechas con punta de goma y perdigones de metal, y arrojando petardos submarinos al mar. También intentaron tentar a Herschel para que se alejara de la escalera alimentándolo con otros peces (peces a los que habían añadido cloruro de litio que provocaba náuseas) e incluso intentaron ahuyentarlo con una orca mecánica, siendo las orcas el único depredador de los leones marinos. Pero nada desconcertó a Herschel.

Finalmente lo tranquilizaron y lo llevaron en camión hasta Puget Sound, pero nadó de regreso en unos días. Así que lo atraparon de nuevo y lo transportaron a unas 1.000 millas al sur hasta su casa en el sur de California. Regresó 11 días después.

Devon no dice qué le pasó a Herschel después de eso. Pero como algunos lo culparon por una disminución dramática en la carrera de trucha arcoíris de la cuenca, el rumor de que terminó en Sea World en Florida podría ser cierto. Independientemente de su destino, su memoria sigue viva en Ballard Locks, ya que cualquier león marino que se vea cerca de la escalera de peces ahora se llama Herschel.



Me levanto para ver la escalera en caso de que Herschel regrese, pero nuestro kayak se ha alejado demasiado. No importa; la gran cerradura ahora está abierta, esperando su nueva carga.

'Deja que los barcos grandes entren primero', grita Jay a nuestro grupo, ahora apiñándose con entusiasmo alrededor de la boca abierta de la esclusa.

Esperamos pacientemente un poco más mientras un velero se desliza, seguido del Hop Aboard, un yate de Yakima, Washington, y una moto de agua. Luego, nuestro grupo forma una línea de conga y fluye hacia la esclusa, acomodándonos rápidamente contra su pared de concreto como percebes que se enganchan en el casco de un barco. Un grupo de turistas se forma en la plataforma de observación de arriba y observa cómo las puertas de metal de la cerradura se cierran y el agua comienza a fluir hacia la cámara, elevando rápidamente nuestro revoltijo de motos acuáticas más de una docena de pies.

Cuando sus puertas de 30 toneladas se abren una vez más, las diversas aeronaves vuelven a la vida y se desvanecen, convirtiéndose rápidamente en puntos en el horizonte. Nuestro grupo rema en silencio hasta el final del complejo de esclusas, luego se da la vuelta y regresa para el viaje de regreso a Puget Sound.

Bajo el mar

Durante 30 años, mi esposo, Ed, y yo habíamos hablado sobre explorar Seattle. Cuando finalmente reservamos boletos para la ciudad que dio a luz a Boeing, Cinnabon, Starbucks y Zillow, el siguiente paso fue planear qué ver y hacer.

Al abrir un mapa de la ciudad en Google, nos sorprendió lo que es claramente el principal activo geográfico de la ciudad: el agua. Claro, sabíamos que Seattle estaba encaramada al borde del Pacífico. Pero no nos habíamos dado cuenta de que su frontera occidental y sus alrededores son una masa enmarañada de islas, ensenadas, bahías, penínsulas y estuarios, que regalan a la ciudad 148 millas de costa de agua dulce y otras 53 millas de costa de agua salada. En un lugar tan anegado, tan caracterizado por el mar, la única forma de entenderlo de verdad sería desde el agua.

Reservé rápidamente boletos para dos recorridos en kayak: uno a través de Ballard Locks, ya que son tan famosos, y un recorrido al atardecer desde el vecindario North Admiral, que prometía impresionantes vistas del famoso horizonte perforado por la Aguja Espacial de la ciudad. Más tarde ese día, nuevamente nos subimos a kayaks de plástico y remamos en las aguas más bien protegidas de Elliott Bay, que se encuentra al sur de Lake Union y Ballard Locks. Muchas estructuras de ciudades famosas abrazan el vientre de la bahía: Pike Place Market, el Acuario de Seattle y la Gran Rueda de Seattle, por nombrar algunas. Aunque la Space Needle, creada para la Feria Mundial de Seattle de 1962, se encuentra a media milla de distancia en el Seattle Center, un lugar de arte y entretenimiento, también es fácilmente visible.

Seguimos a nuestra guía mientras nos conducía hacia el horizonte, que se volvía un poco más rosado cada minuto a medida que el sol se deslizaba hacia la tierra, y luego hacia el sur, donde el monte Rainier cubierto de nieve se elevaba en la distancia. El enorme trozo de roca emanaba fuerza, longevidad y permanencia, mientras que el agua bailando debajo de nosotros susurraba algo efímero.

De vuelta en tierra, nos dimos cuenta de que estas dos inmersiones en los terrenos acuáticos de la zona simplemente nos dieron sed de más. Al sacar un folleto turístico, nos enfrentamos a un montón de opciones. Podríamos subirnos a uno de los transbordadores que recorren la orilla; los viajes más populares y pintorescos son los de Bremerton, una ciudad en la Península Olímpica, y Bainbridge Island. También estuvieron disponibles una variedad de recorridos turísticos, tanto en embarcaciones tradicionales como en 'Ducks', lanchas de desembarco anfibias utilizadas por el Ejército durante la Segunda Guerra Mundial. Incluso podríamos reservar un viaje en uno de los catamaranes locales de alta velocidad y llevarnos rápidamente a Victoria, Columbia Británica, en dos o tres horas.

Volviendo a los marineros de agua de mar

Entumecidos por nuestras elecciones, cambiamos de rumbo y decidimos pasar el resto de nuestro tiempo como marineros de agua dulce, admirando el agua de tierra firme. Primero: un viaje de regreso a Ballard Locks, un complejo que incluye un museo y un jardín botánico además de la plataforma de observación de las esclusas. Hoy no hay kayaks que remen por las esclusas; en cambio, la gran esclusa se llena con un grupo de pequeños botes blancos y el M / V Puget de 104 pies de largo, un buque de recuperación de escombros operado por el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU. El Puget patrulla las aguas interiores del estrecho, sacando del agua varios elementos que podrían plantear problemas de navegación a otros barcos. Hoy, su terraza está cargada de troncos y tocones de árboles.

Mientras los barcos salen de la esclusa hacia el lago Union, los peces saltan del agua delante de ellos como acrobáticos escoltas. Bajamos las escaleras hacia el área de observación submarina de la escalera de peces. Lamentablemente para nosotros, estamos de visita entre las temporadas de desove del salmón, por lo que todo lo que vemos a través de las ventanas es agua turbia. De vuelta en la parte superior, Ed señala una pantalla y pregunta: '¿Has oído hablar de Herschel?'

Durante los dos días siguientes, disfrutamos de las vistas de los distintos cuerpos de agua de Seattle desde todos los puntos de vista. Admiramos la resplandeciente bahía de Elliott desde el parque Victor Steinbrueck, un terreno cubierto de hierba al oeste del famoso mercado de Pike Place de la ciudad. Miramos hacia abajo en el bonito lago Union desde la plataforma de observación de Space Needle a 500 pies de altura, luego a la altura de los ojos mientras atravesamos los senderos en Gas Works Park, un trozo de tierra en el extremo norte del lago.

Nuestra última noche en la ciudad nos dirigimos a Kerry Park, una pequeña parcela en el vecindario Queen Anne Hill de la ciudad. El espacio verde tiene vistas a la bahía de Elliott y ofrece la vista por excelencia del horizonte de la ciudad. De hecho, la mayoría de los materiales promocionales de Seattle incluyen fotografías de la ciudad tomadas desde este mismo lugar.

Nos apoyamos en el muro de piedra que da a la bahía y contemplamos la noche oscura. La Space Needle está iluminada de la cabeza a los pies, una presencia majestuosa y elegante que llama la atención. Detrás de él fluyen innumerables luces de la ciudad, agrupadas en una manta de gasa que recuerda a la Vía Láctea. En la bahía, pequeñas luces parpadean alegremente desde varios barcos. La vista es simplemente impresionante.

Nos quedamos en silencio durante varios minutos, y luego Ed se gira y me mira. 'Volveremos', dice.

Como Herschel.

Recientemente se ha publicado el libro de Melanie Radzicki McManus, 'Thousand-Miler', sobre la caminata por el sendero Ice Age de Wisconsin. Vive cerca de Madison, Wis.