Comer y almacenar comida es la vida de una ardilla a finales de otoño

Las ardillas grises orientales no hibernan y muchos las vemos a diario durante los meses de invierno, excepto durante las tormentas o el frío intenso.

Se encuentran comúnmente en bosques, naturales o plantados, en pueblos pequeños con árboles maduros y en los bosques urbanos de ciudades más grandes en la parte sur de Minnesota.

Al tener cerca de 18 pulgadas de largo, incluida la cola tupida, generalmente son de color gris. Las fases negras (melanísticas) o incluso blancas (albinas) son comunes.

Una buena parte de estos animales forman nidos frondosos y acogedores que vemos bastante arriba en árboles más grandes. Los nidos son bolas irregulares de ramitas y hojas de aproximadamente 2 pies de diámetro, pero repelen el agua y tienen entradas laterales discretas. Los huecos de los árboles son excelentes hogares y pueden convertirse en madrigueras que albergan a un grupo de seis o siete.

Las bellotas, nueces de nogal, nueces negras, nueces y semillas de arce suministran gran parte de la dieta de las ardillas grises desde finales del verano hasta la primavera siguiente. Una sola criatura consumirá casi dos libras de comida por semana. También les gusta roer huesos y mudar astas. La corteza, los brotes y las ramitas a menudo pueden mantener vivas a las ardillas cuando las tiendas de alimentos se agotan en invierno o principios de la primavera.

Por lo general, tienen rangos de hogar de aproximadamente 2 acres, pero algunos cambian sus hogares a medida que los diferentes alimentos los atraen y, por esta razón, las ardillas que asaltan los jardines o por alguna otra razón son una molestia y quedan atrapadas en vida, deben moverse al menos cinco millas. No mueva las ardillas a nuevas áreas en el invierno; necesitan sus refugios y fuentes de alimentos para sobrevivir.

En agosto y durante el otoño, las ardillas grises almacenan bellotas, nueces y otras nueces individualmente en pequeños agujeros cavados en el suelo. Se cava un hoyo de un poco más de una pulgada de profundidad y luego se cubre la nuez con tierra y hojas. También pueden almacenar comida en troncos huecos o árboles caídos.



Debido a que solo recuerdan dónde se almacenan los alimentos durante unos 20 minutos, muchos alimentos se encuentran solo con el olor. Sí, tienen un gran sentido del olfato, pero de esta manera el almacenamiento de alimentos beneficia a la población local de ardillas en lugar de a cualquier excavadora. No se encuentran todas las bellotas y otras semillas almacenadas en caché, por lo que las ardillas se convierten en agentes útiles para extender los bosques de los que dependen para su alimento y refugio.

Las observaciones de Jim Gilbert han formado parte de los calendarios medioambientales de la guía meteorológica de Minnesota desde 1977, y es autor de cinco libros sobre la naturaleza en Minnesota. Enseñó y trabajó como naturalista durante 50 años.