Las centrales eléctricas de carbón se cerrarán después de la nueva regla de aguas residuales

El cambio climático no es lo que está impulsando el cierre de algunas centrales eléctricas de carbón de EE. UU. Es el costo de controles de contaminación más estrictos en sus aguas residuales.

Docenas de plantas en todo el país planean dejar de quemar carbón esta década para cumplir con las pautas federales de aguas residuales más estrictas, de acuerdo con los documentos regulatorios estatales, a medida que la industria continúa alejándose del combustible fósil que calienta el planeta para producir electricidad.

La nueva regla de aguas residuales requiere que las plantas de energía limpien las cenizas de carbón y los metales pesados ​​tóxicos como el mercurio, el arsénico y el selenio de las aguas residuales de las plantas antes de verterlas en arroyos y ríos. Se espera que la regla afecte a 75 centrales eléctricas de carbón en todo el país, según la Agencia de Protección Ambiental.

Esas plantas tenían una fecha límite en octubre para decirles a los reguladores estatales cómo planeaban cumplir, con opciones que incluían actualizar sus equipos de control de la contaminación o retirar sus unidades generadoras de carbón para 2028.

El impacto nacional de la regla de aguas residuales aún se está enfocando, pero al menos 26 plantas en 14 estados dijeron que dejarán de quemar carbón, según Sierra Club, que ha estado rastreando las presentaciones regulatorias estatales. Veintiuna de las plantas tienen la intención de cerrar y cinco indicaron que podrían cambiar a gas natural, dijo el grupo ambientalista.

'El viaje gratis que han estado obteniendo estas plantas está terminando de muchas maneras', dijo Zack Fabish, un abogado de Sierra Club. 'Y que elijan jubilarse para 2028 probablemente refleje la realidad de que muchos de los subsidios que han recibido en términos de poder verter sus aguas residuales en los bienes comunes, no podrán hacerlo en el futuro'.

La regla reducirá la descarga de contaminantes en las vías fluviales del país en aproximadamente 386 millones de libras anuales, según estimaciones de la EPA. Se espera que su implementación cueste a los operadores de la planta, en conjunto, casi $ 200 millones por año.



Aquellos que tienen la intención de cerrar incluyen dos de las centrales eléctricas de carbón más grandes de Pensilvania, Keystone y Conemaugh en las afueras de Pittsburgh, que dijeron que dejarán de usar carbón y retirarán todas sus unidades generadoras para el 31 de diciembre de 2028, según los avisos regulatorios obtenidos por separado por La Prensa Asociada.

Las plantas abrieron hace más de 50 años y juntas emplean a unos 320 trabajadores a tiempo completo y 170 contratistas. Generan suficiente energía para quizás 1,5 millones de hogares, según los promedios de la industria para plantas de carbón de su tamaño.

Además de Pensilvania, los estados con plantas de energía que planean dejar de usar carbón para 2028 son Arkansas, Georgia, Indiana, Luisiana, Maryland, Michigan, Carolina del Norte, Ohio, Oklahoma, Carolina del Sur, Tennessee, Texas y Virginia Occidental, el Sierra Club. muestra de datos.

Los productores de energía que dicen que cerrarán las unidades de carbón como resultado de la nueva regla incluyen Southern Co., con sede en Atlanta, y NRG, con sede en Houston. Southern, que opera servicios eléctricos en Georgia, Alabama y Mississippi, dijo que cerrará dos tercios de su flota de carbón, incluidas unidades en las dos centrales eléctricas de carbón más grandes del país, Scherer y Bowen, ambas en Georgia. NRG dijo que planea dejar de quemar carbón en sus plantas domésticas fuera de Texas e instalar nuevos controles de contaminación en sus dos plantas de Texas.

El sector de la energía eléctrica ha pasado años haciendo la transición del carbón a gas natural más barato y de combustión más limpia y energías renovables como la eólica y la solar. A nivel nacional, alrededor del 30% de la capacidad de generación en las plantas de carbón se ha retirado desde 2010, según la Administración de Información de Energía. (Se espera que el uso de carbón en las plantas de energía aumente más del 20% este año debido a los precios del gas natural considerablemente más altos, el primer aumento de este tipo desde 2014, pero la agencia de energía dijo que espera que esa tendencia sea temporal).

El alejamiento a largo plazo del carbón se ha pronunciado en Pensilvania, el tercer estado productor de carbón del país después de Wyoming y Virginia Occidental. La participación del carbón en la generación de energía eléctrica en el estado disminuyó de casi la mitad en 2010 al 10% el año pasado, y los operadores se beneficiaron del auge estatal en la perforación de gas natural en Marcellus Shale, el campo de gas más grande del país. Se han retirado diecisiete plantas de carbón de Pensilvania desde 2009.

“Las plantas (de carbón) más pequeñas y más antiguas fueron generalmente las que la economía destruyó primero. Eran demasiado costosos y demasiado pequeños para ser adaptados para cumplir con los nuevos estándares de la EPA ”, dijo Jean Reaves Rollins, presidente de The C Three Group, una firma de investigación de mercado enfocada en infraestructura energética y servicios públicos.

Dijo que las plantas de carbón en mercados eléctricos competitivos como el de Pensilvania también han estado bajo presión. 'Está claro que en el caso de las dos plantas de Pensilvania, el costo de cumplimiento las dejará fuera del funcionamiento económico', dijo.

Pensilvania y la vecina Ohio han representado el 20% de todos los cierres de centrales eléctricas de carbón en los Estados Unidos en los últimos años, según datos federales.

Las plantas de Keystone y Conemaugh son propiedad de un consorcio de inversores privados, y el productor de energía con sede en Texas Talen Energy también tiene una participación. Talen remitió las preguntas al director de operaciones de las plantas, quien no devolvió las llamadas telefónicas ni los correos electrónicos.

Los funcionarios de la industria sostienen que la destrucción de tantas plantas de carbón tiene consecuencias para la red eléctrica del país. Michelle Bloodworth, presidenta y directora ejecutiva de America's Power, una organización comercial que aboga en nombre de la electricidad alimentada con carbón, citó apagones recientes en Texas y en otros lugares como ejemplos de 'lo que sucede cuando se va demasiado lejos, demasiado rápido'.

'Estamos monitoreando la situación actualmente, pero seguimos preocupados de que las políticas demasiado agresivas que conducen al retiro prematuro de la generación despachable como la flota de carbón pongan en peligro la confiabilidad y la resistencia de la red eléctrica', dijo Bloodworth.

Los expertos han señalado que en el caso del apagón masivo de Texas el invierno pasado, la mayoría de los megavatios que se desconectaron fueron generados por plantas de gas, carbón y nucleares.

En Pensilvania, las jubilaciones planificadas de Keystone y Conemaugh se producen cuando los sindicatos, los grupos industriales y las comunidades del carbón luchan contra la entrada planificada del estado en la Iniciativa Regional de Gases de Efecto Invernadero, un consorcio de varios estados que impone un precio a las emisiones de dióxido de carbono de las plantas de energía que utilice carbón, gas y petróleo. Pensilvania sería el primer estado importante de combustibles fósiles en adoptar una política de precios del carbono de este tipo.

David Masur, director ejecutivo de PennEnvironment, un grupo ambiental, dijo que los cierres muestran que 'con o sin políticas para reducir la contaminación por carbono, las compañías que poseen estas plantas de energía anticuadas tienen la intención de cerrarlas o convertir muchas de ellas de todos modos'.

Los cierres planificados podrían dejar a la estación generadora de la ciudad de Homer como la última gran central eléctrica tradicional a carbón en el estado que aún esté en funcionamiento al final de la década. Homer City, que se encuentra al este de Pittsburgh y es la planta de carbón más grande de Pensilvania, ha dicho a los reguladores estatales que planea seguir operando y cumplir con los nuevos límites de aguas residuales.

Los propietarios de las plantas de encofrado son responsables de la limpieza ambiental, según la EPA.