Barnett demanda a Kia por ayuda publicitaria secreta

Barnett Kia está probando sus calificaciones de choque contra su propio proveedor.

El concesionario de automóviles de White Bear Lake presentó una demanda federal antimonopolio la semana pasada contra Kia Motors of America, alegando que el fabricante ha estado ayudando injustamente a los concesionarios Kia rivales con asistencia publicitaria secreta por valor de millones de dólares desde 2003.

Según la demanda, el vicepresidente de la concesionaria, Jim Barnett, descubrió el programa de publicidad en diciembre de 2006 cuando abrió 'inadvertidamente' un sobre de Federal Express que había sido enviado erróneamente a su concesionaria.

En el interior había cartas dirigidas a algunos de los competidores de Barnett, que mostraban que Kia Motors les había estado proporcionando incentivos publicitarios de $ 10,000 a $ 35,000 al mes en un 'programa de fondos de marketing regional'.

Las cartas eran de Phil Kelley, director de operaciones regionales en la oficina de Kia Motors en Lombard, Illinois. Indican que ciertos concesionarios, incluidos Duluth Kia y Luther Kia en Inver Grove Heights, habían sido aprobados para una 'cooperativa' especial. fondos publicitarios para ayudarlos a estimular las ventas.

Las cartas, que se adjuntan a la demanda, dicen que Luther Kia iba a recibir $ 35.000 en diciembre de 2006 y Duluth Kia había sido aprobado por $ 20.000. Se suponía que el dinero se usaría para publicitar solo los modelos Spectra y Sportage, dicen las cartas.

Kelley se negó a comentar sobre la demanda esta semana. Remitió las preguntas a la sede nacional de la empresa en Irvine, California. La empresa se negó a comentar.



Según la demanda, Barnett Chrysler Plymouth Co. tiene un concesionario Kia desde noviembre de 1998. El concesionario dice que recibió fondos de publicidad cooperativa en tres ocasiones. Pero dice que no tenía idea de que el programa de marketing era una iniciativa en curso. Eso permitió a sus competidores comprar 'significativamente más publicidad impresa y en medios de la que Barnett Kia podía permitirse', y dio a sus rivales una ventaja.

Como resultado, dice la demanda, el concesionario 'sufrió muchos millones en la pérdida de ventas de autos nuevos y otras oportunidades de flujo de efectivo', que incluyen intercambios de autos usados, trabajo de servicio, financiamiento, reembolsos de fabricantes, incentivos de ventas e intereses.

La demanda dice que Kia Motors interfirió con la capacidad del concesionario para cumplir con los objetivos de ventas mensuales. Los comerciantes que alcanzaron sus metas en diciembre de 2006 obtuvieron $ 500 adicionales por unidad vendida, dice la demanda.

La demanda dice que Bruce Barnett, el presidente del concesionario, le pidió a Kia Motors que revelara cómo se distribuía el dinero de la publicidad promocional en la Región Central. El fabricante se negó.

Barbara Bagdon, abogada de Minneapolis que representa a Barnett Kia, dijo que el concesionario intentó sin éxito mediar en un acuerdo. Ella declinó hacer más comentarios.

La demanda, presentada en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos en Minneapolis, acusa a Kia Motors de violar la Ley Robinson-Patman. El Congreso aprobó la ley en 1936 para proteger a los pequeños tenderos. Prohíbe a los fabricantes ofrecer incentivos de ventas a los minoristas a menos que estén disponibles para todos los competidores en términos proporcionalmente iguales.

La demanda de Barnett dice que la única defensa que el Congreso ha proporcionado para presuntas violaciones es en los casos en que se realizó un descuento o pago de buena fe para cumplir con un precio bajo cobrado por un competidor.

Pero la Ley Robinson-Patman está siendo atacada. El Congreso creó la Comisión de Modernización Antimonopolio hace unos años, que recomendó derogar la Ley Robinson-Patman, dijo Daniel Gifford, profesor de la Facultad de Derecho de la Universidad de Minnesota.

Otras leyes antimonopolio protegen a los consumidores, dijo, pero Robinson-Patman protege a los minoristas. Gifford dijo que el gobierno ya no aplica la ley, dejando que las empresas entablen demandas.

Barnett Kia también acusó a Kia Motors de violar la Ley de Venta y Distribución de Vehículos Motorizados del estado, que prohíbe los incentivos de ventas a menos que se realicen para todos los competidores comparables en el área del mercado. Y acusó al fabricante de violar las leyes estatales contra la discriminación y la competencia desleal, incumplimiento de contrato y el pacto implícito de buena fe y trato justo.

Barnett Kia busca daños económicos no especificados.

Dan Browning • 612-673-4493