Zoológico australiano libera ornitorrincos rescatados a la naturaleza

El ornitorrinco, liberado de la funda de almohada en la que viajaba, se dirigió directamente al agua.

El ornitorrinco, junto con otros dos, llegó a la Reserva Natural de Tidbinbilla, a 45 minutos en automóvil desde la capital australiana de Canberra, el 30 de abril. Se habían refugiado en un zoológico de Sydney. El día frío, húmedo y ventoso de su liberación no podría haber sido más diferente del día a fines de diciembre cuando abandonaron la reserva.

En ese entonces, Tidbinbilla estaba reseca por el calor extremo y la sequía y amenazada por un incendio forestal que se acercaba. Sarah May, la líder del equipo de vida silvestre de la reserva, y su equipo estaban trabajando largas horas en medio de un humo espeso, tratando de proteger sus pulmones con mascarillas, sus ojos enrojecidos y ardientes. Fue un momento sombrío y apocalíptico, dijo: 'Los fuegos se habían apoderado de la psique de todos'.

Pero el equipo estaba más preocupado por sus animales, la fauna rara, en peligro de extinción e icónica que hace de la reserva su hogar.

Tidbinbilla abarca un bosque de eucaliptos, un amplio valle lleno de emús y canguros, y un gran humedal de estanques protegidos por una valla a prueba de depredadores. Pero en diciembre, el humedal, conocido como Santuario, ya no se parecía a su nombre. Los animales venían a beber y a buscar comida de estanques fangosos que se encogían y que estaban rodeados por grandes áreas de tierra seca y agrietada.

La reserva se puso en contacto con el zoológico de Taronga, en Sydney, preguntando si tenía espacio para albergar a su población de ornitorrincos, consciente de que los animales no podrían sobrevivir sin sus estanques. Taronga, que enumera al ornitorrinco como una de las “especies heredadas” que considera crucial proteger, recibió solicitudes similares de otras agencias de conservación, así como de agricultores y terratenientes que vieron ornitorrincos luchando en el secado de arroyos y estanques. 'Nos inundaron', dijo Phoebe Meagher, oficial de conservación de la vida silvestre del zoológico, pero desafortunadamente, solo había un espacio limitado para albergarlos. David Maurice Smith • New York Times Una hembra de ornitorrinco recibió un examen físico por el veterinario senior Dr. Larry Vogelnest y la enfermera veterinaria senior Liz Arthur en el Taronga Wildlife Hospital en Mosman, Nueva Gales del Sur, Australia.

El zoológico acordó enviar una misión de rescate a Tidbinbilla. Debido a que los ornitorrincos están activos al anochecer y por la noche, el equipo trabajó en la oscuridad en medio de un humo tan denso que era difícil respirar. Después de horas de captura, habían atrapado siete ornitorrincos. 'El resto tendría que arriesgarse', dijo May.



En las siguientes semanas, a medida que los incendios avanzaban hacia Tidbinbilla, la reserva buscó otros refugios temporales a los que evacuar a sus animales. Finalmente, movió seis koalas; casi 1.000 ranas corroboree del norte en peligro de extinción; 22 ualabíes de roca de cola de cepillo especialmente preciosos, cuya genética es clave para un programa de reproducción destinado a restablecer una población que está al borde de la extinción en la naturaleza, y 26 bettongs orientales en peligro de extinción, que ya se extinguieron en el continente pero están siendo reintroducidos.

En el zoológico de Taronga, los cuidadores tuvieron cuidado de mantener salvajes a los ornitorrincos reubicados: limitando sus interacciones con las personas, asegurándose de que todavía tuvieran que excavar y atrapar su propia comida. El zoológico también comenzó a hacer planes para albergar un mayor número de ornitorrincos, en caso de que la necesidad de evacuación vuelva a surgir pronto, algo que las proyecciones climáticas sugieren que es probable.

Y luego, por fin, volvieron las lluvias, aunque llegaron con tanta fuerza que las inundaciones repentinas atravesaron la cerca en la parte superior del Santuario. Los estanques de Tidbinbilla se volvieron a llenar. La reserva examinó la calidad del agua para asegurarse de que no estuviera contaminada con retardadores de fuego e hizo inspecciones para asegurarse de que los estanques todavía tuvieran suficiente comida. Finalmente, llegó el momento de liberar la primera ronda de ornitorrincos y ver cómo les iba.

Los ornitorrincos devueltos eran más regordetes y también diferentes en otro aspecto: se les habían implantado dispositivos de rastreo como parte de un estudio para comprender mejor cómo se comportan los ornitorrincos, cómo responden a los cambios en sus hábitats y cómo les va en Australia. lo cual sigue siendo una pregunta muy abierta, dijo Gilad Bino, un investigador de la Universidad de Nueva Gales del Sur que estará monitoreando los ornitorrincos de Tidbinbilla.

Su investigación sugiere que los ornitorrincos, gracias al uso insostenible del agua y la sequía impulsada por el clima, en realidad están en problemas considerables: extintos en el 40% de su rango histórico, con pérdidas mayores a medida que se intensifica el cambio climático.

Advirtió que la historia de buenas noticias sobre los ornitorrincos que regresaron oculta una imagen más alarmante. 'Rescatar ornitorrincos de estanques secos no es realmente una estrategia viable' para la supervivencia de la especie, dijo. Pero como van las cosas, está seguro de que serán necesarios más rescates.