Un viejo cazador de patos reflexiona

Feed Loader, Star Tribune Joel Bennett de Sunfish Lake (en silueta) espera que la próxima generación de cazadores tenga patos en abundancia.

El difunto autor Gordon MacQuarrie fue el primero en impulsar la idea de que la caza de patos no se parece a ninguna de las otras pasiones de la vida. Es decir, más intenso. E inspirador. Famoso ahora por recopilar sus historias de 'Old Duck Hunter' entre tapas duras, MacQuarrie fue reportero y, más tarde, editor en jefe de Superior (Wis.) Evening Telegram en 1927 cuando su suegro, Al Peck, le presentó a las seducciones de explorar el cielo en busca de aves acuáticas.

Una persona realmente debería leer los libros de MacQuarrie, aunque no tanto por lo que enseñan sobre la caza de patos. Estas historias son más que manuales de instrucciones. Las altas expectativas abatidas por las leyes de la naturaleza y las vanidades del hombre se encontraban entre las especialidades de MacQuarrie, al igual que las muchas complejidades de la vida destiladas simplemente por los scattergunners en el camino hacia y desde las persianas de los patos.

El miércoles por la noche en el banquete de la Minnesota Outdoor Heritage Association, estuvieron presentes algunos Old Duck Hunters, entre ellos Bud Grant, Harvey Nelson y Dave Zentner - aves acuáticas de Minnesota que han vivido grandes momentos en el campo y les gustaría volver a verlos.

El jueves al mediodía, visité a otro viejo cazador de patos, mi amigo Joel Bennett, un buen tipo de buena fe que no se ha sentido muy bien últimamente. Cumplió 76 hace una semana y probablemente no volverá a experimentar la caza de patos como la que ha experimentado en el pasado, una realidad desagradable, especialmente en medio de un febrero cruel.

Aún así, el jueves, Joel estaba en su guarida, optimista contra todo pronóstico y rodeado de señuelos antiguos, un lienzo de bronce, una cabeza esculpida de un labrador negro y docenas de libros sobre patos y parafernalia variada: perros de recuperación, sello de pato. estampas, todo el tinglado.

'Siempre tuve labradores negros, a excepción de un joven labrador amarillo que, curiosamente, perdió un ojo al mismo tiempo que Kirby Puckett tenía problemas con los ojos', dijo Joel. Así que lo regalé como mascota a un vecino a unas cuadras de distancia. Pero ese perro siempre regresaba y el nuevo dueño estaba continuamente en nuestra casa, recogiéndolo ''.

Nacido en Missouri, Joel se educó en la Universidad de Washington y Lee en Virginia, y se graduó lo suficientemente inteligente como para mudarse con su esposa, Connie, a St. Paul en 1961. Dirigió los corrales de ganado en South St. Paul durante muchos años en una época en que el ganado , cerdos y ovejas fueron transportados en camiones a las Ciudades Gemelas desde lugares tan lejanos como Montana. Los patos también abundaban entonces, y pronto Joel estaba saliendo con los hermanos Boots y Tony Roszak de South St. Paul, también Dave Grannis y Butch Rifkin.



Todos, como Joel, y como Bud, Harvey y Dave, eran cazadores de patos y, por lo tanto, debían llevar una vida de cazadores de patos.

Conocí a Joel hace 20 años. Un tipo sincero, me dijo directamente que había sufrido recientemente un período de depresión, una aflicción que le había costado demasiadas mañanas de octubre en una persiana, un pensamiento deprimente en sí mismo. 'Pero estoy bien ahora', dijo.

Así comenzó una amistad que con el tiempo nos vio llevando escopetas y señuelos y sucios labradores a marismas cercanas y lejanas. Genial para cazar y aventurero, Joel encontraba tanto placer en sus compañeros de caza como en las aves que buscaba.

'La cantidad de patos que podría disparar en un día determinado nunca fue tan importante para mí', dijo Joel el jueves. `` Siempre dije que solo se te debería permitir matar tantos patos como estés dispuesto a limpiar tú mismo. Eso se haría cargo de los tipos que quieren dispararles a todos '.

A lo largo de los años, Joel se ha hecho famoso por comprar escopetas que no necesitaba. Un verano, en Game Fair, se alejó de Connie el tiempo suficiente para gastar dinero en un nuevo Benelli, una adquisición que no tenía la intención de difundir ampliamente. O, en realidad, en absoluto.

Pero su tapadera fue descubierta cuando por los muchos altavoces de la feria el locutor de megafonía dijo: 'Joel Bennett, puedes recoger tu nueva escopeta en Will Call de camino a casa'.

Escritas a lo largo de un territorio salvaje, las historias de 'Old Duck Hunter' de Gordon MacQuarrie ponen al descubierto las pasiones de la gente y no menos sus idiosincrasias, particularmente cuando se leen con el sentido del asombro y el humor que inspiró a su autor.

Los viejos cazadores de patos de la vida real a menudo se definen por cualidades similares, un hecho bastante cierto de Joel, quien me ha inspirado durante dos décadas.

¿La mejor caza de patos que he visto? repitió cuando le hice esa pregunta el jueves. `` He tenido algunos brotes increíbles de pico azul en el oeste de Minnesota. ¿Y esas veces que tú y yo estuvimos en Saskatchewan? Eran geniales.'

Haciendo una pausa, reunió el optimismo típico de Old Duck Hunters y agregó:

Con suerte, las próximas generaciones de cazadores verán la mayor cantidad de patos hasta ahora ''.

Dennis Anderson • danderson@startribune.com