Un paseo en los zapatos de Karl-Anthony Towns

Karl-Anthony Towns, estrella de los Timberwolves desde su nacimiento, ahora usa zapatillas de deporte talla 20 en los pies que atrajeron a una multitud en sus primeros días en un hospital de Nueva Jersey.

Un equipo de televisión que seguía a un político que besaba a un bebé en la guardería se reunió alrededor de un recién nacido que pesaba 10 libras, medía 25 pulgadas y poseía unos pies enormes hechos para llevarlo a una vida poco común.

“Miren a toda esta gente que rodea a mi hijo”, dijo su madre, Jacqueline Cruz, recordando el momento. 'Eso fue como, 'Wow, esto va a ser especial''.

Towns, hijo de una enfermera dominicana y un entrenador de baloncesto de Jersey, tiene ahora 22 años y tiene la intención de romper barreras, ya sea redefiniendo todo lo que puede ser un gran hombre del baloncesto o hablando sobre el racismo y otros asuntos sociales como él los ve.

Él ya es el primero entre una nueva generación de centros que están listos para transformar la NBA con sus habilidades de hombre pequeño.

Fuera de la cancha, apoya la legalización de la marihuana medicinal en la NBA y más allá y el verano pasado escribió un ensayo de Players Tribune sobre la violencia de Charlottesville, Virginia, y la muerte de Philando Castile. En él, criticaba al presidente Donald Trump y les recordaba a quienes buscan unir en lugar de dividir que “somos más nosotros que ellos”.

Tres temporadas en una carrera en la NBA que comenzó como la primera selección general del draft y le dará consideración para el Juego de Estrellas esta temporada, ya está pensando en la vida fuera de ella.



'Todo lo que haces en la vida, no lo haces solo para estar bien o para ser bueno en eso, lo haces para ser genial', dijo. “Quiero ser mejor que genial. Quiero efectuar cambios dentro y fuera de la cancha. No quiero que me conozcan como un tipo que tuvo una gran carrera en la NBA pero que nunca hizo nada fuera del baloncesto. Quiero ser tan versátil fuera de la cancha como dentro de ella '.

Con la habilidad de un guardia pero ahora grande, Towns está preparado para hacerlo desde una base profundamente arraigada en una familia que el amigo de la infancia y compañero de equipo de la escuela secundaria Wade Baldwin IV llama 'buena gente' y que cuenta con el apoyo de esos 20 pies.

“Hay que tener pies grandes para mantenerse erguido”, dijo su madre. 'No puedes medir 7 pies con un zapato de talla 10 o te caerás'.

Su camino

Towns proviene de una familia de cuatro que su padre describe como genuino, humilde y trabajador. También es una familia que bailaba bachata y merengue, dominicanos ambos, en reuniones de patio trasero llenas de baloncesto, parrillada y música en la casa de su abuela materna.

Analítico y un perfeccionista admitido por sí mismo, su padre actuó en la Universidad de Monmouth, donde con 6-5 fue uno de los principales reboteadores de la nación a mediados de la década de 1980, y entrenó 15 temporadas en una escuela secundaria de Piscataway, Nueva Jersey.

Su madre es alegre, franca y valiente. Su competitividad se manifiesta principalmente monopolizando el Monopoly o eligiendo socios ganadores en los juegos de cartas familiares.

Cuando Towns era joven, su padre lo trajo a la guardería y asignó a dos jugadores de JV todos los días para que jugaran con él en las prácticas de la escuela secundaria porque la familia no tenía niñera.

Ahí fue donde Towns tomó una pelota de baloncesto y, a medida que envejeció, aprendió a competir contra chicos más grandes y mayores.

A medida que crecía, las sesiones de práctica con Karl Sr. siempre comenzaban primero con el manejo de la pelota y el trabajo de tiro de un guardia, luego con el juego de pies de un hombre grande y ejercicios posteriores.

A lo largo de esos años, desde un ala torpe de 6 pies 3 con esos pies de gran tamaño en la escuela primaria hasta un centro que se convirtió en su cuerpo cambiante que llegó a la selección nacional de República Dominicana a los 16 años, se preguntó por qué no podía ser ambos.

“Cuando era niño, todos me decían cómo pensaban que debía jugar el baloncesto, que nunca fue la forma en que yo quería jugarlo”, dijo Towns. “Jugué el juego de la manera que quería. Volviendo a la canasta, el gran hombre tradicional, no quería ser eso. Quería poder jugar como Magic Johnson, que tenía marca de 6-9, corría por la cancha y lanzaba como un armador ”.

Manejó la pelota, disparó a los tres y corrió la cancha y ganó tres campeonatos de escuelas secundarias del estado de Nueva Jersey y el Atleta Nacional Masculino del Año Gatorade 2014. Fue presidente de la clase y también se graduó con un promedio de calificaciones de 3.96.

Persiguiendo la perfección

Cuando Towns se inscribió en Kentucky para la que sería su única temporada universitaria, el entrenador John Calipari insistió en mostrar a los cazatalentos de la NBA que el mejor jugador de uno de los equipos más talentosos del baloncesto universitario podría ser también ese grandote tradicional. Towns estuvo de acuerdo y también acordó sacrificar tiempo de juego y tiros para que Calipari pudiera alinear todo ese talento.

Si Towns lo hacía, predijo Calipari, sería la primera selección del draft de la NBA el próximo verano. Al final de la temporada, después de un inicio de 38-0 y una sorprendente derrota en la semifinal de la Final Four, Towns era imparable alrededor de la canasta, hizo sus tiros libres, se destacó defendiendo el pick-and-roll y rebotó el balón con ambas manos. No disparó a tres ni conjuró magia.

'Era el mejor jugador del país, no estaba cerca', dijo Calipari. 'Ese no era quien era cuando entró'.

Su mayor oponente en ese entonces era, y sigue siendo, él mismo.

'Siempre he sido mi mayor crítico, mi mayor enemigo', dijo Towns, quien dijo que a veces pasa la noche en su sofá después de un mal partido, cuando no merece dormir en su cama. “Sigue siendo hasta el día de hoy de la misma manera. La gente puede decir lo que quiera de ti, pero digan lo que digan, siempre espero dos veces más de mí. Es la búsqueda de la perfección. Todavía lo estoy persiguiendo '.

Cuando los Wolves ganaron la lotería del draft en 2015, el presidente de Operaciones de Baloncesto / entrenador Flip Saunders había estado admirando a Jahlil Okafor de Duke durante toda la temporada. Pero cuando vio el versátil entrenamiento previo al draft de Towns, se convenció, al igual que la primera vez que vio a un niño llamado Kevin Garnett hacer ejercicio.

Saunders no fue el único.

'Sabía que el segundo día de entrenamiento no había ninguna posibilidad de que no fuera el pick No. 1', dijo el ex gran jugador de la NBA Don MacLean, quien preparó a Towns para el draft esa primavera cerca de Los Ángeles a pedido de su agente. “Los chicos de este tamaño simplemente no hacen lo que él estaba haciendo. Llevo mucho tiempo en el juego y ves cosas que no parecen normales y así es como se veía. Okafor es un buen jugador, un buen jugador universitario, pero no, no, esto es diferente '.

Al seleccionar segundo ese verano, los Lakers codiciaban Towns y un día Calipari le sugirió al próximo pick No. 1 de Kentucky que podría estar mejor con un Laker porque, bueno, es L.A.

'¿Sabes lo que dijo?' Dijo Calipari. “Él dijo: 'No me importa L.A.Quiero ser la primera elección. Usaré un abrigo. Estoy bien '. Eso es lo que es '.

Tan grande como quiere ser

Tres temporadas después, Towns ha mostrado el tipo de versatilidad ofensiva que lleva a la NBA hacia un nuevo día con sus grandes hombres, incluso si el anacrónico Charles Barkley prefiere disparar menos triples y golpear más.

Tres temporadas después, también sigue siendo un trabajo inconcluso a la defensiva, un jugador que, como su compañero de equipo Andrew Wiggins, el entrenador Tom Thibodeau llama mejorado pero incompleto y ajustándose a un equipo rehecho que sumó a los veteranos Jimmy Butler y Taj Gibson. Butler, de mentalidad defensiva, dice que tanto Towns como Wiggins pueden ser 'tan buenos como quieran' en ambos extremos de la cancha.

'Le estás pidiendo mucho que haga grandes tiros, que le cometan faltas, que defienda, que corra en cada posesión y él tiene 22 años', dijo Calipari. 'Todavía es un niño pequeño. En seis años, tendrá 28 años. ¿Qué? ¿Qué? Todavía está creciendo '.

Towns llama a su inconsistencia una cuestión de un sistema complejo y un aprendizaje donde el instinto y el conocimiento se encuentran en lugar de un referéndum sobre si realmente quiere ser mejor que grande.

“Esta es la primera vez en mi carrera que tuve el mismo entrenador, el mismo sistema por segundo año consecutivo”, dijo. 'Toma tiempo. Tengo que ser más inteligente, mejor '.

Luego están las noches como la victoria desigual del lunes en Indiana, cuando Towns tuvo 18 puntos, 14 rebotes, seis bloqueos (cinco solo en la primera mitad), cuatro asistencias y dos robos. Y la derrota del viernes en Boston que incluyó 23 rebotes de Towns.

'Tiene la capacidad de hacer mucho más', dijo Gibson. “Siento que a veces se queda en un segundo plano. Es un talento fenomenal. Simplemente tendremos que presionarlo un poco más '.

De un buen lugar

Todo ese talento ha convertido a Towns en una de las jóvenes estrellas brillantes de la NBA, un jugador quizás más famoso en la mitad del mundo en China que en los Estados Unidos.

Cuando vio a su país dividido por los disturbios de Charlottesville, dijo que se sintió obligado hablar en un ensayo a pesar de su corta edad. Escribió: “El baloncesto es lo que hago para ganarme la vida, no lo que soy como hombre. Entonces, como atletas, tenemos una gran oportunidad de apoyar lo que creemos que es correcto y de hablar sobre lo que creemos que está mal. Y para cualquiera que diga: 'Cíñete a los deportes' ... seamos realistas: nuestro presidente solía presentar un programa de telerrealidad. ¿Me estás diciendo que no puedo expresar una opinión política? '

'Tiene un montón de ideas, le interesa el mundo, conoce muchas cosas', dijo Baldwin, un recluta de primera ronda de la NBA que conoce a Towns desde que tenía 10 años. 'Cuando le interesa un tema, hablará sin parar, pero viene de un buen lugar. Quiere ser escuchado y está en una posición en la que puede ser escuchado '.

Cuando se le preguntó a Towns cómo podía cambiar la NBA de una manera, apoyó el llamado del ex comisionado de la NBA David Stern de eliminar la marihuana medicinal de la lista de sustancias prohibidas de la liga en los estados que lo permiten.

'Somos jugadores de la NBA, somos algunas de las personas más populares del mundo', dijo Towns. 'Entendí que no importaba lo que dijera, quienquiera que lo tomara lo tomaría de cierta manera. Antes de decir algo, piensa en todo lo que podría pasar. Ahí es cuando tienes que ser valiente y valiente y fuerte y decir lo que sientes que puede ayudar '.

Dijo que habló sobre la marihuana aunque dijo que nunca la había usado porque el sobrino de su novia es autista y Towns cree que puede mejorar la vida de los niños autistas. El trastorno es muy querido en su corazón desde que respondió a los tiroteos en la escuela Sandy Hook de 2012 al ofrecerse como voluntario para trabajar con niños afectados en la Academia REED en Nueva Jersey, el estado con la tasa más alta de autismo del país.

Se ofreció como voluntario allí por primera vez a los 16 años, 'no es famoso y ahora es muy famoso', dice la vicepresidenta de marketing y eventos de REED, Lisa Goldstein, y sigue conectado. El fondo de becas del 'Equipo KAT' de su familia y la academia se han unido para una campaña de Pledgeit.org en la que los donantes pueden donar por cada punto que obtenga.

'Dios siempre me ha bendecido con una cosa, la paciencia', dijo Towns. “Me ha ayudado con el autismo y me ha ayudado con el golf. Solo quiero usar mis dones en beneficio de todos. Creo que a veces los niños autistas tienen una mala reputación que no se merecen. Solo necesitan un poco de paciencia, tiempo y amor y puedes verlos florecer en algo realmente especial '.

En Acción de Gracias, Towns donó $ 10,000 y sirvió cenas de pavo en el House of Charity Food Center en Minneapolis. En Navidad, repartió bolsas de regalo y recibió a familias de su iglesia en la proyección de la nueva película 'Jumanji'.

Su madre es cuidadora de profesión y Towns les ha dicho a sus compañeros de equipo a lo largo de los años que puede verse a sí mismo como un médico, con pies enormes, por supuesto, que construiría un hospital en la isla de su madre.

'Quiero ganar anillos, quiero ganar varios anillos', dijo. “Quiero hacer todas estas cosas, pero quiero poder decir que usé mi plataforma y este juego de baloncesto para ayudar a otros y mejorar sus vidas. Quiero poder decir que he hecho más fuera de la cancha de lo que he hecho en la cancha, y si puedo hacer eso cuando mi carrera termine y pueda mirar hacia atrás con mis hijos algún día, yo ' Definitivamente diré que estoy orgulloso de mí mismo y orgulloso de la forma en que dejé el juego '.